Llega la escala de Ritcher para los asteroides.

Durante esta semana se ha estado celebrando un congreso en la ciudad italiana de Turín sobre riesgo de impactos de asteroides, en donde se han presentado algunas novedades interesantes.
Quizás la novedad más sonada ha sido la de Rick Binzel, profesor del Instituto Tecnológico de Massachusets (EEUU). Binzel presentó una escala similar a la de Ritcher dedicada a cuantificar la peligrosidad de un posible impacto: 0 significa probabilidad nula de impacto y 10, certeza absoluta.

Su principal objetivo ha sido ayudar a comprender de forma clara al público, los medios de comunicación e incluso los propios científicos el potencial peligro que ciertos objetos celestes poseen. Los astrónomos están preocupados con los recientes anuncios hechos públicos (caso 1997 XF11 y 1999 AN10) puesto que hasta ahora los riesgos calculados en etapas preliminares de las investigaciones no han sido bien comprendidas y causan una alarma innecesaria. La importancia de la escala de Turín está asegurada puesto que la Unión Astronómica Internacional (UAI) aprobó su adopción en una reunión celebrada en Viena (Austria) el pasado 22 jun 1999.

La escala no sólo tiene en cuenta la posibilidad de impacto, sino el tamaño y velocidad del asteroide. A continuación se reproduce la escala detallada en cada uno de sus puntos:

Blanco: Eventos sin previsibles consecuencias.
  • 0. La probabilidad de colisión es cero, o bien por debajo de la probabilidad de que aleatoriamente un objeto del mismo tamaño colisione con la Tierra en las próximas décadas. Esta designación también se aplica a aquellos pequeños objetos que, en caso de colisión, no alcacen la superficie.
Verde: Eventos que merecen un especial seguimiento.
  • 1. La probabilidad de colisión es extremadamente improbable, más o menos como la misma probabilidad de colisión de que aleatoriamente un objeto del mismo tamaño colisione con la Tierra en las próximas décadas.
Amarillo: Eventos que pudieran ser peligrosos.
  • 2. Encuentro algo, pero no inusualmente, cercano. Colisión no es probable.
  • 3. Encuentro cercano, con una probabilidad de colisión entre un 1% o más, con capacidad de causar una destrucción localizada.
  • 4. Encuentro cercano, con una probabilidad de colisión entre un 1% o más, con capacidad de casar una devastación regional.
Eventos amenazadores.
  • 5. Un encuentro cercano, de significativa amenaza de colisión, con capacidad de causar una devastación regional.
  • 6. Un encuentro cercano, de significativa amenaza de colisión, con capacidad de causar una catástrofe global.
  • 7. Un encuentro cercano, de amenaza extremadamente significativa de colisión, con capacidad de causar una catástrofe global.
Colisiones certeras.
  • 8. Una colisión con capacidad de causar una destrucción localizada. Estos eventos de promedio ocurren en algún lugar de la Tierra una vez cada 50 o 100 años.
  • 9. Una colisión con capacidad de causar una devastación regional. Estos eventos ocurren de promedio una vez cada 1000 o 100 000 años.
  • 10. Una colisión capaz de causar una catástrofe climática global. Estos eventos ocurren de promedio una vez cada 100 000 años o con menor frecuencia.
Es importante señalar que el índice de la escala de Turín asignado a un objeto podrá cambiar, según se vaya conociendo mejor su órbita. Por lo general, en general vamos a ver cómo un objeto asignado a 1 baja a 0 en cuestión de meses; es bastante extraño que un objeto con índice 0 vaya a subir en la escala.

Veremos el uso que se hace de esta escala en los próximos meses, pues los medios humanos y tecnológicos que ahora mismo se encuentran realizando descubrimiento y seguimiento de objetos cercanos a la Tierra están demostrando grandes avances, sobre todo después de la inyección presupuestaria que varias agencias y organismos astronómicos y gubernamentales han dispuesto para el objetivo de catalogar el 90% de asteroides cercanos a la Tierra en los próximos 20 años. Mejor prevenir que curar.