Nuevo planeta extrasolar en el Hemisferio Sur.

La lista de planetas extrasolares es cada vez mayor. Después de tomarle el pulso a la técnica de medición rutinaria de velocidad de recesión, ya son dos decenas de planetas orbitando a otras estrellas los que están catalogados (aunque se resisten a ser fotografiados aún). Esta vez el exoplaneta se ha descubierto orbitando a la estrella iota Horologii.
iota Hor posee al menos 2,26 veces la masa de Júpiter y hasta ahora es el más parecido a la Tierra. iota Hor b, la denominación del planeta, orbita a su estrella con un periodo de 320 días (la Tierra tarda 365,25 días). Además, gracias a este descubrimiento también se ha determinado el peso de la estrella en 1,06 masas solares. Nuestro planeta, por otra parte, se sitúa a una distancia media del Sol de 150 millones de kilómetros. El nuevo exoplaneta se interna 117 millones, en el punto más cercano, y se aleja 162 millones de kilómetros en el punto más lejano de su órbita.

  La estrella iota Hor, de magnitud 5,4, es visible a simple vista desde el Hemisferio Sur. Astrónomos del Observatorio Austral Europeo (ESO) han estado buscando planetas en una lista de cuarenta estrellas de tipo solar durante los últimos cinco años. La técnica que han utilizado para cazar a iota Hor b es exactamente igual a la que se viene usando hasta el momento. Se buscan cambios periódicos en la velocidad de la estrella. Si algún planeta orbita a la estrella, atrae a la estrella gravitacionalmente, modificando su velocidad. Desde la Tierra, los astrónomos van en busca de estos cambios y para confirmarlos necesitan realizar mediciones durante mucho tiempo para descartar que en realidad se trata de movimientos en la superficie producidos por la propia estrella. El grupo de astrónomos que han realizado este descubrimiento usaron el Telescopio Auxiliar Coudé (CAT) de 1,4 metros y un espectrómetro especial. Para ser muy precisos en la medición de velocidad de la estrella, comparan las líneas del espectro de la estrella con las del gas de yodo in situ. La precisión obtenida es de +- 61 km/hora.
  El equipo de descubridores está compuesto por Martin Kuerster, Michael Endl y Sebastian Els (ESO-Chile), Artie P. Hatzes y William D. Cochran (Universidad de Texas, EEUU), y Stefan Doebereiner y Konrad Dennerl (Instituto Max Planck de Física Extraterrestre, Alemania).