Se publican las imágenes del asteroide Braille

  3 ago 1999. La NASA ha publicado las pocas imágenes del asteroide (9969) Braille que pudo obtener la sonda Deep Space 1 el pasado día 29 jul 1999. Estas imágenes se obtuvieron poco antes del acercamiento de la sonda al asteroide. La DS1 iba en modo de autonavegación, ya que se probaba la tecnología de piloto automatizado. Hoy los responsables de la misión han hecho públicos algunos resultados provisionales.


  Marc Rayman, ingeniero jefe de la misión, ha detallado algunos de los problemas con que su equipo se enfrentó a la hora de realizar la aproximación al asteroide Braille. La sonda entró en modo seguro por un fallo y desde tierra tuvieron que reprogramarla, tarea que realizaron sólo cuatro minutos antes de que la sonda redirigiera su posición hacia el asteroide y perdiera el contacto con nuestro planeta. Los técnicos han averiguado que el asteroide, al ser más débil de lo previsto, despistó a las cámaras de la Deep Space 1. Sin embargo, esta ausencia de imágenes de calidad no significa que los científicos se hayan quedado sin datos.
  La sonda obtuvo varios espectros de alta calidad del asteroide Braille. Gracias a ellos se ha podido determinar la similitud entre éste y el (4) Vesta. "Quizás una imagen vale más que mil palabras, pero en este caso un espectro vale más que mil imágenes", afirmó Robert Nelson, responsable de la misión científica. Vesta es un asteroide del cinturón principal, situado entre las órbitas de Júpiter y Marte. Se supone que este cinturón está formado por materia original del Sistema Solar que nunca llegó a concentrarse en un planeta por la acción gravitatoria de Júpiter y Marte. Sin embargo, Braille es denominado como objeto cercano a la Tierra (NEO) puesto con una órbita mucho más cercana al Sol que la de Vesta. Pero la composición de uno y otro son idénticas. Quizás, pertenecieron a un trozo mayor y luego corrieron diferente suerte.
  El asteroide Braille, según las imágenes, mide 2,2 x 1,0 kilómetros y posee un periodo de rotación de 9,4 días. Fue descubierto en 1992 por Eleanor Helin y Ken Lawrence (JPL) dentro del programa de catalogación de objetos cercanos a la órbita terrestre.