La Cassini visita la Tierra

La sonda Cassini-Huygens realizó ayer un sobrevuelo a tan solo 1000 km de la superficie terrestre ayer.
Después de ganar velocidad con dos asistencias gravitacionales con Venus, hizo lo propio con nuestro planeta. Gracias a esto, la sonda se dirige ahora hacia Júpiter, donde llegará el 30 dic 2000, aunque su destino final es Saturno.
La Cassini sobrevoló la Tierra el 18 ago 1999 a las 03:28 Tiempo Universal. Se acercó a tan solo 1171 km de la superficie, por lo que los habitantes de Pitcairn Island e Easter Island podrían haberla observado a simple vista. Con esta asistencia gravitatoria la Cassini-Huygens ha conseguido incrementar su velocidad en 5,5 kilómetros por segundo.
Nuestro colega Gordon Garrad, desde Loomberah (Australia), consiguió fotografiar la sonda con su telescopio de 45 cm y una cámara CCD AP7 subvencionada por la Sociedad Planetaria a través de su Fondo de observación para objetos cercanos a la Tierra Gene Shoemaker. En la fotografía se muestra la suma de once exposiciones de 30 segundos tomadas cada 10 minutos, excepto el último fotograma que posee una exposición de 8 minutos.
La misión Cassini-Huygens es una colaboración entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Estadounidense (NASA), involucrando a científicos de España, Holanda, Francia, Inglaterra, Alemania, Austria, Italia, Escandinavia, República Checa y EE.UU. En total, hay unos 2000 científicos de todo el mundo esperando las observaciones de esta sonda para hacer su trabajo. Sin embargo, el personal involucrado en el proyecto suman 4300 personas, entre científicos, ingenieros e investigadores universitarios.
La misión primaria tiene cuatro años de duración. Constará de unas 60 órbitas alrededor de Saturno. Para realizar un tour exitoso, se utilizará la técnica de asistencia gravitatoria con la ayuda de Titán. La masa de esta luna es lo suficientemente importante como para realizar piruetas y correcciones de trayectoria sin gastar propelente. Así, está previsto realizar vuelos tanto alrededor del ecuador de Saturno como por encima de sus polos.
La Huygens es una sonda de descenso construida por la Agencia Espacial Europea (ESA). Su objetivo es Titán, y está preparada para sobrevivir escasamente una o dos horas en un infierno químico. La Huygens va a ser una de las máximas protagonistas de la misión, puesto que en Titán hay muchísimos compuestos orgánicos y una densa atmósfera. Aunque las espectativas de encontrar vida en esta luna pudieran ser a priori altas, los -180° C de temperatura que reinan en los partes meteorológicos han congelado sus posibilidades, al menos tal y como entendemos la vida en la Tierra.

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