El mayor observatorio espacial europeo en órbita.

  13 dic 1999. Tal y como estaba previsto, a las 14:32 TU del pasado viernes 10 dic 1999, la Agencia Espacial Europea (ESA) colocó en órbita a su más caro y complejo ingenio espacial, el telescopio XMM. Este lanzamiento fue, además, el primer lanzamiento comercial del cohete Ariane 5.
15 minutos después del lanzamiento, desde Villafranca del Castillo (Madrid, España) se confirmó que el cohete seguía la trayectoria teórica casi a la perfección. Horas después, se confirmó el buen estado del telescopio. Inusualmente, el telescopio ha enviado imágenes de sí mismo. Los responsables de la misión colocaron dos microcámaras para ver la posición de los paneles solares por si se producía algún problema.

  El telescopio, de nombre X-Ray Multi-mirror Mission (XMM), ha sido construido por la Agencia Espacial Europea (ESA) y se trata de uno de sus cuatro instrumentos espaciales clave del programa Horizonte 2000. Su objetivo será observar el cielo en el rango de los rayos X, donde se dan algunos de los eventos más violentos del Universo, como el canibalismo estelar. Puesto que nuestra atmósfera absorve esta zona del espectro electromagnético, es necesario el uso de telescopios en el espacio. El XMM se situará en una órbita muy elongada, con una distancia máxima de 114 mil kilómetros (la Luna se encuentra a unos 350 mil), para evitar los cinturones de radiación de Van Allen, que dañarían su instrumental.
El XMM acompañará al Chandra de la NASA, lanzado en agosto pasado. El Chandra posee mayor resolución y el XMM mayor sensibilidad, por lo que se complementarán. Por desgracia (y ya son muchas para la NASA en este año), el Chandra ha tenido problemas con varias de sus cámaras a causa de los rayos cósmicos de gran energía.
  La misión principal del XMM son 27 meses, aunque si todo va bien, está preparado para prolongar su vida útil algunos años más. El centro de operaciones del XMM está situado en la estación de seguimiento de satélites de Villafranca del Castillo, a las afueras de Madrid.