Nuevo récord: El cuásar más distante del universo conocido.

  21 feb 2000. Astrónomos estadounidenses anunciaron un nuevo récord. Mediante imágenes obtenidas por el Telescopio Hale en el Observatorio Palomar (EEUU) han identificado a uno de los objetos más distantes del universo conocido. El objeto en cuestión es un cuásar, cuya luz se emitió hace unos 13 mil millones de años (cuando el universo tenía el 8% de su edad actual).

  La palabra cuásar proviene del inglés quasi stellar radio sources, esto es, «radiofuente casi estelar». Durante muchos años, los astrofísicos desconocían cual era su naturaleza, pero hoy en día se cree que son núcleos de galaxias con gran actividad. Los cuásares emiten ingentes cantidades de energía.
  Hoy en día, gracias a imágenes obtenidas con el Telescopio Espacial, entre otros, se ha comprobado que los cuásares están asociados a núcleos de galaxias. Los astrofísicos proponen que los cuásares son agujeros negros supermasivos, con una masa de varios miles de millones de soles, que están activos en las primeras fases de formación de la galaxia. En comparación con la galaxia, la región que emite luz visible de los cuásares poseen un tamaño bastante reducido.
  Gracias a la determinación del desplazamiento al rojo de las líneas de su espectro, es posible conocer la distancia a la que se encuentran de nosotros. No es de extrañar que los cuásares sean los objetos más distantes observados, porque en comparación, las galaxias situadas a la misma distancia son mucho más débiles.
  Los astrofísicos suelen dar precisamente la medida del desplazamiento al rojo (z) cuando se trata de estos objetos distantes. Cuanto más está desplazadas las líneas, a mayor velocidad se aleja, y según rezan la Ley de Hubble y la teoría de la Gran Explosión, a mayor distancia de nosotros se encuentra. Hasta el momento, el cuásar más lejano poseía un desplazamiento de 5,0. El capturado por este equipo estadounidense, 5,5. Sin embargo, el objeto más lejano del Universo hasta ahora detectado es una galaxia con z = 6,68.
  La imagen fue obtenida en el Telescopio Hale sumando varias exposiciones en noches diferentes. El cuásar sólo tiene unos pocos píxeles en ella. «En las imágenes, los cuásares se parecen mucho a las estrellas, pero un análisis espectral de la luz del cuásar revela su verdadera naturaleza». El equipo de investigadores usó a posteriori el Telescopio Keck (Hawaii, EEUU) para obtener el espectro, y fue entonces cuando determinaron la distancia récord.
  Los astrofísicos responsables de la nueva marca esperan arrojar luz sobre los primeros momentos del Universo. El estudio del objeto RD J030117+002025, que aparecerá publicado en la revista Astrophysical Journal Letters, ha sido desarrollado por Daniel Stern y Peter Eisenhardt (JPL); Hyron Spinrad, Steve Dawson, y Adam Stanford de la Universidad de California; Andrew Bunker de la Universidad de Cambridge; y Richard Elston de la Universidad de Florida.
Más información