Mira, la estrella cometa

2000 WM1 (LINEAR): Un cometa para Navidad

El cometa C/2000 WM1, descubierto el pasado año, podría llegar a convertirse en un cometa interesante a finales de año, aunque quizás sólo para los astrónomos aficionados.

Introducción

El cometa 2000 WM1 (LINEAR), también empieza a ser llamado Cometa de las Navidades 2001, es el cometa en el que tiene puesta la vista todos los astrónomos del mundo entero. Tras la decepción que produjo el 1999 S4 LINEAR ( auque luego nos compensó ofreciéndonos su espectacular desintegración), el 2000 WM1 LINEAR se puede presentar como un nuevo espectacular Hyakutake o como otro decepcionante Kohoutek.

Descubrimiento

El cometa 2000 WM1 fue descubierto el 16 de noviembre de 2000 por el telescopio LINEAR como un simple asteroide de magnitud 18 situado a unos 6 UA (900 millones kilómetros). Más tarde se descubrió que poseía coma y cola y por tanto era un cometa, así se calculó su órbita y resultó ser un cometa procedente de la Nube de Oort y por tanto "nuevo" y con órbita hiperbólica, pero lo mejor de todo, pasaría relativamente cerca de la Tierra y del Sol, con lo cual podría ser brillante incluso visible a simple vista. Se le calculó una magnitud absoluta (magnitud que tendría estando a 1 UA de la Tierra y 1 UA del Sol) de alrededor de magnitud 7, lo cual no es equiparable con el Hale-Bopp o el Halley, pero similar al espectacular Hyakutake, aunque este último pasó mucho más cerca de lo que este va a pasar.

Posibles evoluciones del cometa

La evolución dependerá principalmente de tres factores que están muy relacionados: La cercanía es uno de ellos, pero aunque el cometa no pasará muy cerca de nosotros este factor está claro ya que la órbita ya está definida y se sabe como influiría el factor distancia. Los otros dos siguientes, son la composición y el tamaño, así el cometa puede ser brillante al principio, pero luego haber consumido ya sus materiales volátiles que reflejan la luz del Sol y crecer en brillo muy lentamente como le ocurrió al 1999 S4 LINEAR u ocurrir al contrario, que el cometa sea muy rico en materiales volátiles y que aumente mucho en brillo.

Así, las efemérides de la IAU muestran un máximo de brillo con mag.4 a finales de enero. Pero estas son probablemente optimistas. Aun así, las evoluciones actualmente son muy cabalísticas debido a la gran distancia que se encuentra el cometa, pero para este verano ya podremos aventurar con más certeza la evolución del LINEAR 2000 WM1. Desde aquí yo creo que el cometa alcanzará mag. 5.5, siendo débilmente visible a simple vista pero probablemente todo un espectáculo para los observadores dotados de prismáticos.

Localización en el cielo

El cometa será un objeto del hemisferio norte, pero en Diciembre bajará al sur para pasar por el perihelio y ya no volverá al norte hasta Abril cuando estará aun en magnitud próxima a 10. La Luna no será un gran inconveniente para la observación ya que sólo se encontrará cerca del cometa, y por sólo unos días, a finales de Noviembre. Será curioso observar el rápido movimiento que tendrá durante la primera quincena de Diciembre pasando de declinación + 50 a - 50 en unos pocos días. La cola alcanzará su máximo brillo durante Diciembre, un mes antes del perihelio. Añadir nada más que el Sol tampoco será un impedimento para observar el cometa ya que el único momento que no será visible será durante el mes de Mayo cuando aún estará en mag.16.

Conclusiones

El cometa 2000 WM1 LINEAR va a ser el cometa más importante de este año a falta de un posible nuevo descubrimiento. No va a ser memorable, pero nos ofrecerá unas deliciosas noches de observación. Aunque tendremos que esperar al menos hasta Julio para saber que nos puede ofrecer este cometa.

Puedes ponerte en contacto con Francisco Ocaña en paco1987@jazzfree.com.