Mira, la estrella cometa

Ya son tres los núcleos del cometa C/2001 A2 (LINEAR)

Quien lo iba a decir hace tan solo dos meses. El cometa C/2001 A2 (LINEAR) ha pasado de ser un anónimo, débil y aburrido objeto celeste a ser un protagonista contínuo de las noticias astronómicas. Ahora son tres los núcleos observados, tras la mitosis del B.
El telescopio del VLT Yepun (8,2 m) del Observatorio Austral Europeo (ESO) obtuvo el día 16 may 2001 a las 23:10 TU imágenes que muestran un tercer fragmento separado de los dos nucleos del cometa C/2001 A2 (LINEAR). El cometa fue observado bajo sobre el horizonte Oeste y las condiciones atmosféricas eran excelentes, con un seeing de de 0,6".

La separación entre los dos núcleos más cercanos se calcula en unos 500 km aproximadamente. El tercer fragmento descubierto se situaríaa segín cálculos a unos 6000 km de distancia de los dos núcleos principales, aunque tendría una masa y tamaño menor.

Este tercer fragmento es producto del calentamiento de ambos nucleos, que bajo las altas temperaturas, la presión de radiación ejercida por el viento solar, la rotación rápida y su baja cohesión interna, se derrite como un helado expuesto al sol.

En los núcleos de los cometas se comprueba una heterogeneidad en su composición química: los hay con mayor contenido en roca, otros con mayor cantidad de hielo (y por lo tanto con más probabilidad de rompimiento) u otros con proporciones iguales de hielo y polvo.

Como antecedentes, podemos recordar al tren de cometas Shoemaker-Levy 9, el C/1999 S4 (LINEAR) y un caso histórico. En 1846 el cometa Biela se dividió en en dos y 6 años mas tarde (en 1852) el segundo núcleo estaba a más de 2,5 millones de km del núcleo principal.

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