Mira, la estrella cometa

Odisea marciana: Éxito o fracaso

Incrementando su velocidad a cada instante, la nave espacial automática americana 2001 Mars Odyssey (2001 Odisea Marciana) se aproxima a su cita con el planeta Marte en lo que será un momento definitorio para la NASA en su programa de exploración marciana.
La Mars Odyssey deberá insertarse en órbita alrededor del planeta Marte el proximo martes 23 de octubre a las 19:30 hrs tiempo local, despues de una travesia de seis meses. Fue lanzado desde Cabo Kennedy, Florida, el 7 de abril del presente año.

Nombrada asi en tributo a la visión y el espiritu de exploración espacial del renombrado escritor de ciencia ficción Arthur C. Clarke, Odisea Marciana tiene por antecedente dos fracasos: el Mars Climate Orbiter y el Mars Polar Lander.

Mars Climate Orbiter debia insertarse en órbita marciana en septiembre de 1999, pero un error al tener sistemas utilizando el sistema métrico y otros con el sistema inglés de medidas, llevaron a la nave en una trayectoria tal que penetró la ténue atmósfera marciana. La velocidad y la fricción le hicieron perder altura para finalmente estrellarse en el suelo marciano.

Dos meses después, en diciembre de 1999, el Mars Polar Lander llegó al planeta rojo y descendió en el Polo Sur. Sin embargo, sus transmisores nunca enviaron señales a la Tierra. Aunque se hicieron intentos por varios meses, la respuesta nunca llegó y se dio a la nave por pérdida.

Ambas situaciones pusieron en jaque y revisión el programa de exploración marciana, provocando la suspensión de las siguientes dos misiones.

La crítica situación fue atenuada meses después ante los resultados obtenidos de imágenes de otra nave, el Mars Global Surveyor que desde 1997 mapea la superficie del planeta con alto detalle. Las imágenes mostrando evidencias de la existencia pasada de agua en el planeta y los posibles mantos subterraneos que podrían persistir en la actualidad, reanimaron a la agencia espacial a continuar el programa aunque con modificaciones.

En el nuevo plan, la Odisea Marciana sería la unica nave en viajar hacia el planeta con tres instrumentos principales que permitiran, en principio:

  • Determinar la distribución de minerales en la superficie, principalmente aquellos que puedan sugerir la presencia de agua.
  • Buscar 20 elementos químicos en la superficie de Marte, incluyendo hidrógeno en el subsuelo.
  • Estudiar la radiación marciana.

La misión principal de la Mars Odyssey se efectuará de enero del 2002 a julio del 2004, considerando que su órbita será ajustada de octubre a diciembre del presente año por un sistema de "aerofrenado", utilizando para ello la atmósfera marciana.

Además, la Odyssey apoyará a un par de naves que descenderán en el planeta y que será la continuación del programa si ésta tiene éxito. Los dos siguientes vehículos, muy similares al Sojourner que rodó en 1997 por la superficie marciana, deberán ser lanzados en el año 2003.

El martes será un día crítico para el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) desde donde se controla esta nave espacial.