El Sol resurgente

Aumenta la evidencia que indica que algunos ciclos solares tienen doble máximo. El ciclo actual podría ser también doble -- y el segundo máximo ha llegado.

ver leyenda Cada 11 años la actividad solar alcanza un embate febril: Las llamaradas solares estallan cerca de las manchas solares todos los días. Eyecciones de masa coronal, nubes de miles de millones de toneladas de gas magnetizado, escapan del Sol y se estrellan contra los planetas. Hasta el impresionante campo magnético solar -- tan grande como el propio Sistema Solar -- se torna inestable y cambia de polaridad.

Es una época turbulenta llamada Máximo Solar.

Arriba: La cantidad de manchas solares del ciclo solar actual alcanzó su máximo a mediados del año 2000 y nuevamente a fines del 2001. Imagen cortesía de David Hathaway, NASA/MSFC.

El reciente (y actualmente en desarrollo) Máximo Solar llegó a su cúspide a mediados del año 2000. La cantidad de manchas solares fueron las más altas en 10 años, y la actividad solar fue intensa. Una notable erupción ocurrida el 14 de julio, 2000 -- llamada "Evento del Día de la Bastilla " -- desató brillantes auroras en latitudes tan al sur como Texas, produciendo fallas en el suministro eléctrico, e incapacitando temporalmente algunos satélites.

Luego, la cantidade de manchas solares disminuyó levemente y el Sol estuvo relativamente tranquilo por meses. El Máximo Solar estaba menguando.

Pero ahora, a medida que avanza el 2002, el Máximo ha regresado. El Sol está salpicado nuevamente de manchas, y las erupciones son frecuentes. David Hathaway, un físico solar del Centro Marshall de Vuelos Espaciales de la NASA, dice: "El ciclo solar actual aparentemente tiene un doble máximo", y el segundo máximo ha llegado.

Los científicos observan los ciclos solares contando las manchas solares -- áreas en el Sol del tamaño de un planeta, donde intensos bucles magnéticos se asoman a través de la superficie visible de la estrella. Hathaway es un experto en predecir cantidades de manchas solares. "Las cantidades de manchas solares llegaron a su máximo durante el 2000, algunos meses antes de lo que esperábamos", recuerda. La subsiguiente caída hacia el mínimo solar le pareció prematura a Hathaway, y sin duda lo era. Al poco tiempo el recuento de manchas solares revirtió su curso y comenzó a subir hacia un segundo máximo, que actualmente parece ser sólo un pequeño porcentaje menor que el primero.

ver leyendaEl Máximo Solar de hace once años fue muy semejante. La primera cúspide llegó a mediados de 1989 seguida por un máximo menor a comienzos de 1991. De hecho, si el ciclo actual resulta ser doble, será el tercer ciclo en secuencia con doble máximo.

Izquierda: Los conteos internacionales de manchas solares realizados entre 1975 y 1995 muestran que los últimos dos ciclos de manchas solares también tuvieron un doble máximo.

Durante los máximos solares, los campos magnéticos de la superficie del Sol llegan a estar extraordinariamente enredados, particularmente cerca de las manchas solares. Campos magnéticos retorcidos -- estirados como bandas elásticas -- pueden soltarse y explotar, produciendo llamaradas solares y eyecciones de masa coronal.

Las manchas solares son la señal más visible de estos complejos campos magnéticos -- pero no la única. Otra señal la ofrecen las emisiones solares de radio, producidas por el gas caliente atrapado en los bucles magnéticos. "El Sol radial es incluso más brillante ahora que en el 2000", afirma Hathaway. Medido con el estandard de radio, este segundo máximo es aún mayor que el primero.

Hathaway destaca que existe un malentendido generalizado en considerar que la actividad solar varía cada 11 años "como una línea sinusoidal pura". En realidad, dice, la actividad solar es caótica; hay más de un periodo.

Las explosiones solares dirigidas hacia la Tierra, por ejemplo, tienden a ocurrir cada 27 días -- el tiempo que les toma a las manchas solares para girar una vez alrededor del Sol. Además hay un ciclo ocasional de llamaradas solares de 155 días. Nadie sabe que las provoca. Y esta doble cúspide del último Máximo Solar tiene una separación de 18 meses aproximadamente

ver leyendaEl origen de toda esta variación está en el propio turbulento Sol. La tercera parte exterior de nuestra estrella -- la "Zona Convectiva" -- hierve como el agua caliente en una estufa. Las burbujas del tamaño del Estado de California ascienden 200 000 km desde la base de esta zona hasta la superficie del Sol, donde se dan vuelta y "revientan", liberando calor (generado por reacciones nucleares que ocurren en el corazón del Sol), al espacio. Bajo la Zona Convectiva está la "Zona Radiativa" -- una región más tranquila donde los fotones, y no el transporte de masa, transporta la energía del Sol hacia afuera. Hathaway afirma: "El campo magnético del Sol es generado en la frontera entre estas dos capas donde fluyen poderosas corrientes eléctricas."

Derecha: Esta ilustración del interior solar revela la hirviente Zona Convectiva, la capa de interfaz (donde se generan los campos magnéticos del Sol), y la relativamente tranquila Zona Radiativa. [más información ]

Los campos magnéticos son generados por corrientes eléctricas -- es decir, por cargas en movimiento. El mismo Sol es un fluido conductor. Nuestra estrella es tan caliente que los átomos que la forman, están en su mayor parte ionizados; sus núcleos han sido separados de sus electrones. Como resultado de ello, los movimientos relativos entre las capas vecinas de gas ionizado llevan corrientes y dan origen a campos magnéticos. "La velocidad de rotación del Sol cambia súbitamente cerca del límite convectivo-radiativo", dice Hathaway. "Este intercambio de velocidad es lo que da origen al llamado dínamo magnético solar".

Abajo: Este diagrama mostrando un corte del Sol en colores simulados, representa diferentes velocidades del gas dentro de nuestra estrella. Haga un clic en la imagen para ver un "ciclo", de 16 meses en la base de la Zona de Convección en una película de 3MB. [más información]

ver leyendaEl año pasado, científicos dedicados a este tema, utilizando una técnica llamada heliosismología, que puede sondear las condiciones dentro del Sol en forma similar a la forma como se utilizan las ondas sísmicas para estudiar la estructura interior de nuestro planeta, anunciaron que las corrientes de gas en la base de la Zona Convectiva aceleran y frenan cada 16 meses.

"Esto es casi igual al tiempo entre las cúspides dobles del último Máximo Solar", resalta Hathaway. Tal vez ambas estén relacionadas. "Es difícil estar seguro", advierte, ya que los detalles del funcionamiento de los dínamos magnéticos sigue siendo un misterio. "La heliosismología del Sol, que puede sondear bajo su superficie visible, todavía es un campo joven. Necesitamos más tiempo para comprender exactamente cómo los ciclos solares son influenciados por los ritmos internos de nuestra estrella".

Cualquiera sea la causa, un Sol resurgente es una buena noticia para los observadores del cielo. Las erupciones solares pueden desatar uno de los espectáculos más hermosos de nuestro planeta: las Auroras Boreales y Australes. Si continua la tormenta en el Sol, los cielos pueden encenderse y apagarse, por muchos meses todavía.

Enlaces a la Red (en inglés y español)

El Ciclo de las Manchas Solares -- predicciones, la historia, e información detallada de David Hathaway y el grupo de física solar del NASA/MSFC. Vea además, ¿Qué es el Ciclo Solar? de NASA/Goddard's "StarChild" y Cantidades de Manchas Solares de SpaceWeather.com.

Altos y Bajos : El Máximo Solar aparece cada 11 años, pero la intensidad de la actividad solar no es siempre igual. Las cúspides de 11 años parecen estar moduladas por un ciclo aun más largo, posiblemente de 100 años o más. Durante una época notable llamada el "Mínimo de Maunder" se observaron muy pocas manchas solares durante 6 ciclos solares consecutivos entre 1645 y 1715 -- y Europa sufrió la "Pequeña Edad de Hielo". Haga un clic para ver los registros de manchas solares durante los últimos 400 años.

Recuento de manchas solares del NOAA y los flujos de radio de 10.7 cm -- vea la característica de doble máximo del ciclo solar actual.

La Llamarada Solar Más Potente Jamás Registrada -- (SpaceWeather.com) Por razones aún desconocidas, las llamaradas solares más poderosas estallan más a menudo durante la fase menguante de los ciclos de manchas solares. Dos de las llamaradas solares más fuertes que se hayan registrado, ocurrieron a comienzos de 2001, cuando la cantidad de manchas solares declinaba temporalmente.

El Sol Tiene Ritmo -- (Science@NASA) Heliosismólogos descubrieron un curioso ritmo de 16 meses en la base de la Zona de Convección Solar.

Más enlaces sobre la heliosísmología : Ondas Superficiales y Heliosísmología, de Science@NASA; Holografía Heliosísmica , de SpaceWeather.com.

Observando al Sol Furioso -- (Science@NASA) Los físicos solares disfrutan de la mejor vista jamás lograda de un Máximo Solar gracias a satélites del NOAA y de la NASA.

El Origen del Magnetismo de la Tierra -- al igual que el Sol, nuestro planeta tiene un dínamo magnético (en español).

El Proceso del Dínamo -- información básica.

Un Dínamo Planetario en el Escritorio -- (SpaceDaily.com) los dínamos magnéticos no son fáciles de estudiar debido a que están ocultos en las profundidades de estrellas y planetas. Un novedoso aparato permite que los científicos puedan estudiar un dínamo sobre su escritorio.

MAGNETISMO SOLAR: la clave para descifrar los enigmas del Sol. -- Del Instituto de Astrofísica de Canarias, España.