Mira, la estrella cometa

¿Qué es la luna azul?

El pasado sábado 31 de julio tuvimos la segunda luna llena del mes, fenómeno inusual conocido como luna azul.

Once in a blue moon

Este pasado sábado, 31 de julio, hubo luna llena. Fue la segunda del mes, después de la del viernes día 2 de julio. El intervalo medio entre dos lunas llenas es de 29,5 días, de tal forma que la presencia de dos en un mismo mes del calendario es un hecho infrecuente. Tanto que esa segunda luna llena del mes hasta tiene nombre propio: se conoce como blue moon, o luna azul.

Un error de mala suerte

Lo verdaderamente llamativo es que esta definición, en el fondo, es errónea, y que el origen de la confusión está ni más ni menos que en la revista Sky and Telescope. La denominación de luna azul se aplicaba hasta hace algo más de medio siglo a la tercera luna llena a lo largo de una estación que contiene cuatro lunas llenas. De acuerdo con esta idea no habría luna azul en este año 2004, pero sí en agosto de 2005. El calendario lunar es el que determina la ubicación de las fiestas en el calendario católico, así que distinguir bien esa luna llena adicional que desencajaba las cuentas resultaba muy importante:

«Sin embargo, en ocasiones la luna aparece llena trece veces en un año. Esto se consideraba una circunstancia muy desafortunada, en especial por parte de los monjes que tenían a su cargo la elaboración del calendario. Se volvía necesario para ellos la creación de un calendario de 13 meses para ese año, y eso distorsionaba la disposición habitual de las fiestas religiosas. Por esta razón el trece pasó a ser considerado un número de mala suerte».

Así lo contaba en 1937 el Maine Farmer's Almanac, publicación que manejaba el concepto tradicional de luna azul. En 1946 James Hugh Pruett, redactor de la Sky and Telescope (la más difundida entre los aficionados) tomó como referencia el citado almanaque pero malinterpretó su definición de blue moon, difundiendo para todo el mundo desde la revista la explicación que hoy es la más habitual. Como el error ya no tiene vuelta atrás, en la actualidad se dan por buenas ambas definiciones.

Una luna melancólica

A mí realmente me resulta imposible pensar en lunas azules (y más bien tristes) sin acabar tarareando una canción:

Blue Moon
You saw me standing alone
Without a dream in my heart
Without a love of my own
Blue Moon
You know just what I was there for
You heard me saying a prayer for
Someone I really could care for
And then there suddenly appeared before me
The only one my arms will hold
I heard somebody whisper please adore me
And when I looked to the Moon it turned to gold
Blue Moon
Now I'm no longer alone
Without a dream in my heart
Without a love of my own
And then there suddenly appeared before me
The only one my arms will ever hold
I heard somebody whisper please adore me
And when I looked the Moon had turned to gold
Blue moon
Now I'm no longer alone
Without a dream in my heart
Without a love of my own
Blue moon
Now I'm no longer alone
Without a dream in my heart
Without a love of my own

Martin Pawley es miembro de la Agrupación Astronómica Coruñesa Io