Encontrado argón en el Hale-Bopp

Científicos estadounidenses y europeos publicaron recientemente un estudio en el que revelan la detección de argón en el cometa Hale-Bopp. Esta es la primera vez que se detecta un gas noble (argón, xenón, neón, etc) en un cometa y su descrubrimiento arroja datos sobre las condiciones de formación de estos cuerpos celestes.

Alan Stern, director del Southwest Research Institute (EEUU) afirmó que «las señales de argón son débiles, pero inconfundibles». Según Stern, su equipo sospechaba hace tiempo que el argón formaba parte de su composición, pero no poseían pruebas.

El argón, como gas noble que es, no se combina químicamente con ningún otro elemento. Los gases nobles están situados en última columna de la tabla periódica y son unos pocos elementos que no gustan de juntarse con nadie. Ocurre que sus capas electrónicas están completas y no necesitan intercambiar electrones para encontrar un estado energético más estable. En consecuencia, los átomos de argón son partículas solitarias que no forman parte de moléculas.

Los astrónomos creían que, por esta razón, que el argón debía perderse fácilmente cuando los cometas se acercaban a las inmediaciones del Sol y se calentaban. Pero al detectar este gas noble, en mucha mayor cantidad de la esperada, se ha podido deducir las temperaturas máximas que reinan en el núcleo del cometa, tanto en la formación y como durante su evolución.

Como era de esperar, el Hale-Bopp se formó bastante lejos del interior del Sistema Solar y ha pasado la mayor parte de su existencia en su frío y helado exterior. Stern y su equipo han calculado que «la temperatura del núcleo del cometa no pasado de los 40° K (-223° C), de lo contrario el argón se hubiera sublimado y dispersado en el espacio». En Júpiter también se ha encontrado este elemento, por lo que se sugiere que los impactos de cometas han ido proporcionando el elemento a la composición atmosférica del gigante planetario.

Parte del equipo, compuesto por investigadores de Southwest Research Institute, la Universidad de Colorado, la Universidad de Maryland (EEUU) y el Observatorio de Pic du Midi (Francia), son responsables de un instrumento de la misión Rosetta de la Agencia Espacial Europea (ESA) similar al usado para este descubrimiento, que descompone la luz ultravioleta. La sonda Rosetta, cuyo lanzamiento está previsto para el año 2003, estudiará al cometa Wirtanen a partir del 2011, realizando mapas y estudios sobre su núcleo y atmósfera.

El Hale-Bopp ha sido el cometa que durante más tiempo se ha mantenido visible a simple vista. Casi un año por encima de la magnitud 6,5 -el brillo de las estrellas más débiles que se pueden ver a ojo-. Y no solamente eso, si no que además es el cometa que más tiempo ha pasado con magnitud negativa -esto es, más brillante que la estrella Capella-. El Hale-Bopp fue descubierto el 24 jun 1995, Alan Hale y Thomas Bopp lo capturasen forma independiente con telescopios de aficionado, fue observable visualmente (aunque con instrumentos ópticos) hasta el pasado año.

El número de investigaciones y descubrimientos que gracias al Hale-Bopp se ha podido realizar son innumerables. Entre los más importantes se encuentra la detección de una tercera y cuarta colas, compuestas por sodio.