Mira, la estrella cometa

Los volcanes marcianos, fuentes de agua

La replicación en laboratorio de las condiciones de formación de un meteorito marciano, realizadas por un equipo de investigadores estadounidenses, sugiere que podría existir agua en el magma de Marte.
Los planetólogos parecen estar encontrando agua en Marte hasta debajo de las piedras. ¿Suena fantasioso? En la revista Nature de ayer jueves, un equipo de investigadores estadounidenses informaron sobre sus investigaciones del meteorito Shergotty.

Algunos expertos en Marte afirman que en su superficie se encuentran rasgos morfológicos, como canales y supuestas zonas costeras, que sugieren que en el pasado corrió el agua e incluso pudo haber un pequeño océano. Entre las hipótesis barajadas como origen del agua se encuentran los volcanes, que habrían enviado a la superficie de Marte grandes cantidades de vapor de agua.

Hasta el momento, explican los investigadores, los análisis químicos de los meteoritos marcianos contradecían esta teoría. Por ejemplo, el contenido de agua del meteorito marciano Shergotty mostraban sólo entre 130 y 350 partes por millón.

Sin embargo, Harry Y. McSween y sus colegas han analizado las condiciones de formación de este meteorito. Estos investigadores han llegado a la conclusión que la cantidad de agua que existía en el magma marciano para formar los piroxenos (los primeros minerales cristalizados de la roca) era del 1,8%. Estos trozos de roca se forman en el interior de la corteza de Marte. Durante las ascención a la superficie, los piroxenos pierden el agua, que se libera en forma de vapor a la superficie.

Los experimentos han sido realizados en laboratorio por Timothy L. Grove (Departamento de Ciencias Terrestres, Atmosféricas y Planetarias, EEUU), quien sometió a rocas sintéticas a condiciones de alta temperatura y presión. De esta forma, se averigua cuánta agua existía en el magma cuando se formaron sus cristales. Grove afirma que «lo que hace mi experimento es estimar cuánta agua tomó parte en el proceso que concluyen en la formación de los meteoritos marcianos. La única forma en la que se puede reproducir la composición química característica de estos minerales es con agua».

El equipo de científicos afirma que este trabajo no explica de dónde viene el agua en Marte, pero sí aporta evidencias de un ciclo de agua magmática similar al terrestre y viene a apoyar la hipótesis en la que los volcanes juegan un papel hidrológico importante.

El meteorito conocido como Shergotty pesa aproximadamente 5 kilogramos y fcayó en esta región de la India el 25 ago 1865. Es relativamente joven, en escala geólogica, y tiene unos 175 millones de años.