Estudiantes establecen primer contacto con la EEI

El mes pasado, un grupo de estudiantes de Chicago habló con los astronautas en la Estación Espacial Internacional a través de un sistema radioaficionado

ARISS logo"¿Qué tipo de emociones sentí cuando llegué al Espacio? Después de un viaje durante 8 minutos y medio en un gran cohete ¡uno se siente realmente aliviado de estar en el espacio! " 
--Comandante William Shepherd de la EEI hablando con un estudiante de 7o. grado, de Chicago.

Probablemente faltan pocos días para que los estudiantes de la escuela Luther Burbank en el suroeste de Chicago dejen de pintar planetas de espuma de poliuretano, después de que los estudiantes recibieran una llamada desde el espacio exterior.

Y aunque no se trató de llamada hecha por extraterrestres, la transmisión radiofónica fue igualmente "electrizante" para los estudiantes y los profesores que establecieron el "primer contacto" con la tripulación de la Estación Espacial Internacional (ISS en inglés) gracias a un radioaficionado local. Los participantes en esta conversación radiofónica de larga distancia --la primera de este tipo entre estudiantes y la EEI--, dicen que la educación científica en la escuela de Illinois no volverá a ser nunca igual.

La voz de la maestra y coordinadora del proyecto Rita Wright, orgullosamente hacía un recuento del intercambio ocurrido el 21 de diciembre del 2000. Con más de 250 personas reunidas en el gimnasio escolar, la emoción de recibir una llamada radiofónica de la Estación Espacial Internacional era evidente.

"El ambiente era de entusiasmo y expectación," recuerda Wright.

Los estudiantes pudieron hablar con los astronautas gracias al programa "Estación Espacial Internacional Radioaficionado", o ARISS (siglas en inglés). ARISS fue creado en 1996 para diseñar, construir y operar equipo radiofónico apto para establecer contacto entre miembros de tripulaciones en el espacio y estudiantes en la Tierra. ARISS está patrocinado por la Liga Americana de Radio Repetidoras (ARRL en inglés), la Corporación de Radio Aficionados Vía Satélite (AMSAT en inglés) y la NASA. 

Escuche la conversación completa entre Burbank y la EEI

Frank Bauer, jefe del Centro para Guía, Navegación y Control del Centro Goddard para Vuelos Espaciales de la NASA, dice que el objetivo principal del programa es "la difusión educativa". Bauer también trabaja voluntariamente para AMSAT como vicepresidente de la división de vuelos espaciales tripulados, división donde ayuda a desarrollar los equipos radiofónicos que serán mandados a la estación espacial.

Existen más de 1 millón y medio de aparatos de radioaficionados en todo el mundo. El primer aparato radioaficionado que viajó al espacio fue llevado a bordo del Transbordador Espacial Columbia en 1983 por el astronauta radioaficionado Owen K. Garriott. Desde entonces, astronautas radioaficionados han participado en más de 24 misiones espaciales.

see captionIzquierda: El astronauta Owen K. Garriott -W5LFL- a bordo del transbordador espacial Columbia STS-9. Garriote sostiene un radio FM- de 2 metros de banda, tipo "walkie talkie" y marca Motorola. [más]

"Lo bello de la Estación Espacial", dice Bauer, "es que está allá arriba todo el tiempo". Libres de las restricciones de la fecha de lanzamiento de un transbordador, las radios en la Tierra pueden comunicarse frecuentemente con la tripulación de la estación espacial. Además de los contactos con escuelas, los astronautas también establecen hacen contactos al azar con radioaficionados en la Tierra. Hasta la fecha ya han contactado a miles de radioaficionados alrededor del mundo. 

Wright, maestra de matemáticas y ciencias en el suroeste de Chicago durante 31 años, fue notificada en agosto del 2000 que había sido elegida para establecer contacto con miembros de la estación espacial en diciembre. Bauer y un equipo de voluntarios de AMSAT, trabajaron con la escuela y les llevaron un equipo completo de radio para facilitar la comunicación directa.

Wright dice que estaban hechos un manojo de nervios el 19 de diciembre -fecha designada para el contacto. Casualmente las cosas no funcionaron. Wright agrega que los papeles se invirtieron cuando problemas técnicos hicieron inútiles los primeros intentos de comunicación.

"Me deprimí más que los alumnos... Ellos me decían que "era solamente un experimento y que nosotros eramos los primeros".

El optimismo de los alumnos prevaleció hasta el 21 de diciembre, cuando finalmente lograron establecer una conección radiofónica, llena de estática pero igualmente inspiradora, con el comandante de la estación, William "Shep" Sheperd. "Fue una oportunidad única en la vida... algo que los alumnos jamás olvidarán", dice Bauer.

see captionOfrecer a los estudiantes una experiencia real con el programa espacial refuerza su interés en la ciencia y la tecnología -- objetivo principal de la NASA y algo que la nación entera puede apreciar, añade Bauer. Pero el proyecto hizo más que estimular a los estudiantes. 
 

"Hubo mucho entusiasmo y apoyo de parte de todos los maestros, los padres de familia y la comunidad," subraya Wright. "[En todos mis años como maestra] nada ha unido más a la comunidad". Es muy reconfortante, agrega, caminar por los pasillos y escuchar conversaciones sobre el espacio.

"Estabamos emocionados... muy sorprendidos, y todavía lo estamos."

Derecha: La flecha indica donde se encuentra la antena en la Estación Espacial que usan los astronautas para conversar con estudiantes en la Tierra. [más]

Y desde aquel "primer contacto" con la Escuela Luther Burbank, alumnos de Virginia y Nueva York han también hablado con los astronautas vía radioaficionado. Esperan poder hablar con una escuela cada semana, agrega Bauer.

Para recibir una solicitud y participar de ARISS, visite esta dirección URL. Actualmente, cincuenta escuelas están en lista de espera para una fecha de contacto. Mientras tanto las escuelas con radios pueden participar con otras escuelas mientras éstas hablan con los astronautas. 

Vínculos en la Red

EXperimento de RadioAfición en el Espacio - SAREX es un programa para el uso de equipo de radioafición a bordo de los transbordadores espaciales e invitar a los alumnos a intercambiar preguntas y respuestas con astronautas en órbita.

Radio Afición en la Estación Espacial Internacional- ARISS extiende el programa de SAREX a la estación espacial Internacional.

 Liga de Repetidoras de Radio Amateur -- Página Principal. ARRL es patrocinadora de ARISS

Corporación Vía Satélite de Radioafición -- Página Principal. AMSAT es también patrocinador de ARISS