El Sol Transparente

Después de permanecer dos semanas oculta, la gigantesca Mancha Solar 9393 se encuentra haciendo su segundo recorrido por la cara del Sol. Su inesperada reaparición no fue sorpresa para los científicos, que siguieron los pasos de este monstruo observándolo a través del propio Sol.

A finales de marzo, la mayor mancha del Sol del actual ciclo solar se deslizó por la cara visible de nuestra estrella. Cubriendo un área igual a 14 Planetas Tierra, este complejo gaseoso disperso en las cercanías del Sol y conocido como "AR9393" presentaba una vista impresionante.

No sólo parecía amenazadora -- lo era. Justamente cuando el gigante se disponía a desaparecer sobre el brazo occidental del Sol el dos de abril (transportado por la rotación de 27 días del Sol) este desató la erupción solar más potente que se haya registrado.

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Arriba: : Esta animación en luz blanca del SOHO muestra el primer recorrido de AR9393 por el Sol entre marzo 27 y abril 2. Inmediatamente después de tomada la película, la mancha solar desencadenó una erupción solar clase X20 -- la más potente que se haya registrado [más información]

Aunque la explosión estaba dirigida en la dirección opuesta a la Tierra, ésta sin embargo provocó una tormenta de radiación alrededor de nuestro Planeta y un espectáculo deslumbrante de Luces Boreales. Los observadores de la Aurora disfrutaron del espectáculo, pero muchos sintieron un alivio cuando el gigante desapareció. Una explosión directa del AR9393 podría haber provocado extensos bloqueos de radio, perturbado comunicaciones con satélites y hasta apagones en redes de energía.

Cuando AR9393 continuó su rotación por el brazo Occidental del Sol el 3 de abril, la mayoría de los observadores del Sol asumieron que había desaparecido para siempre. "Las Manchas Solares muy pocas veces duran más de una sola rotación del Sol," explica David Hathaway, un físico especializado en el Sol del Centro Marshall de Vuelo Espacial de NASA, "aunque las manchas gigantescas como AR9393 tienden a durar más de lo normal."

En verdad, esta mancha extraordinaria se mantuvo intacta durante las dos semanas de recorrido por detrás del Sol y reapareció el 19 de abril.

¿Se sorprendieron los investigadores solares? En realidad, no. Ellos sabían que AR9393 estaba regresando por que nunca la perdieron de vista. Instrumentos a bordo del Observatorio Solar y Heliósferico (Solar and Heliospheric Observatory SOHO, en inglés) de ESA/NASA habían rastreado la región activa, ¡observando a través del Sol!

"Hemos desarrollado la extraordinaria habilidad de supervisar la cara oculta del Sol utilizando dos instrumentos del SOHO: El experimento Anisótropo de Viento Solar, (Solar Wind Anisotropies Experiment SWAN, en inglés) y el Graficador Michelson de Efecto Doppler" (Michelson Doppler Imager MDI, en inglés), explica Bernhard Fleck, el Científico Principal de la Agencia Espacial Europea para la misión SOHO. "Estas nuevas técnicas continúan en desarrollo, pero ya podemos predecir la aparición de grandes manchas solares días antes de que aparezcan en vista directa por rotación del Sol."

ver leyenda¿Cómo es posible ver a través de una bola opaca de gas?

Método SWAN --inventado por un grupo de científicos Europeos encabezados por Jean Loup Bertaux, del CNRS Service d'Aronomie, en Francia-es, tal vez, el más fácil de entender.

Las manchas solares son semejantes a faros de alta energía. Los circuitos magnéticos sobre las manchas solares son los "bombillos" -- estos contienen gas recalentado que brilla radiantemente en una longitud de onda ultravioleta (UV). Cuando el Sol rota, rayos de radiación ultravioleta penetran el espacio e iluminan el ambiente interplanetario, una neblina de gas y polvo entre los planetas. SWAN -- un telescopio a bordo del SOHO que puede cubrir todo el espacio en luz ultravioleta -- puede detectar concentraciones de ondas UV causadas por regiones activas en la cara oscura del Sol.

Arriba: El Experimento Anisótropo de Viento Solar (SWAN) en SOHO puede detectar concentraciones de UV en el ambiente interplanetario, causadas por manchas solares en la cara oculta del Sol. [más información]

El método utilizado por el grupo MDI para observar a través del sol es más sutil.

ver leyendaEl Sol es una bola activa de ondas sonoras originadas por movimientos turbulentos y convectivos dentro de nuestra estrella. Podemos observar estos movimientos en forma de gránulos: burbujas de un kilómetro de ancho que ascienden a la superficie del Sol y luego caen nuevamente. "Estas burbujas que ascienden y luego se rompen son la fuente del ruido solar," dice Phil Scherrer de la Universidad de Stanford, investigador principal del instrumento MDI. "Las ondas sonoras que observamos tienen un periodo de aproximadamente 5 minutos -- ese es más o menos el ciclo de los gránulos que tienen un tamaño semejante al del Estado de California."

Las ondas sonoras solares se encuentran atrapadas dentro de nuestra estrella -- Se alejan de la ardiente corteza del Sol y rebotan entre las diferentes partes de la fotosfera (la superficie del Sol). Observando la superficie vibrante del Sol, los heliosismólogos pueden investigar el interior de la estrella de la misma manera que los geólogos utilizan las ondas sísmicas de los temblores para investigar el interior de nuestro planeta.

Arriba: Haga un clic en la imagen para ver una película de Quicktime de 1.8 Mb sobre ondas sonoras atrapadas en el interior del Sol. [más información]

Los intensos campos magnéticos alrededor de las manchas solares afectan la velocidad de propagación de las ondas sonoras que rebotan dentro del Sol. Estas variaciones pueden ser detectadas por el MDI y transformadas en condensaciones magnéticas -- es decir manchas solares. Esta técnica, llamada "holografía helio sísmica," puede producir imagines reales de la cara oculta de nuestra estrella.

Los sistemas MDI y SWAN se complementan en sus esfuerzos para mirar a través del Sol. El MDI con su holografía helio sísmica encuentra las manchas solares escondidas, mientras que la información obtenida por SWAN revela que tan activas son.

Arriba: Esta imagen MDI muestra al AR9393 en su recorrido por el lado ciego del Sol el día 12 de abril del año 2001. En esta imagen de colores no reales, el amarillo y el rojo indican condensaciones magnéticas que afectan la velocidad de propagación de ondas de sonido en el interior del Sol. Otra imagen MDI del día 30 de marzo, 2001, muestra a la mancha solar AR9393 en el lado visible del Sol.

"Cuando iniciamos los experimentos con SOHO hace cinco años, la mayoría de los expertos pensaron que sería imposible ver a través del Sol," comenta Scherrer. "Ahora lo hacemos frecuentemente en tiempo real. Desde el punto de vista práctico hemos hecho transparente al Sol."

Scherrer y su grupo tienen tanta confianza en esta nueva técnica desarrollada recientemente, que están dispuestos a compartir sus impresiones con el público en general. A partir de hoy, cualquier persona puede tener acceso a las imágenes proporcionadas por el MDI de la cara oculta del Sol, visitando la Página de Internet SpaceWeather.com, la Página de Internet de SOHO, (que también incluye imágenes SWAN de la cara lejana), o la Página MDI de Scherrer en Stanford.

¡Si usted tiene un módem y acceso a la red de Internet, también puede ver, a través del Sol, lo que ocurre en la cara oculta!

Enlaces a la Red

Imágenes MDI del lado oculto del Sol -- tomadas por el grupo del Graficador Michelson de Efecto Doppler en Stanford.

Imágenes SWAN del lado oculto del Sol -- tomadas por SOHO y por la Agencia Espacial Francesa, Centre National d'Etudes Spatiales.

Ondas de Superficie y Heliosismología -- descubra los principios básicos de la Heliosismología y mire una película sobre ondas sísmicas en el Sol. Del Centro Marshall de Vuelo Espacial/NASA.

El Quinto Aniversario de SOHO -- aprenda más sobre los extraordinarios logros de SOHO. ¡Este es un Satélite del cual un meteorologista espacial no podría prescindir!

Las Manchas Solares en la Historia -- entérese de como AR9393 se compara con otras Manchas Solares gigantes.

AR9393 desencadena una Tormenta Geomagnética -- vea fotografías de auroras provenientes de todas partes del mundo del momento cuando una expulsión de masa coronal de la mancha AR9393 llegó a la Tierra.

SOHO MIRA DIRECTANMENTE A TRAVES DEL SOL PARA ENCONTRAR REGIONES DE TORMENTAS EN EL LADO OPUESTO -- un comunicado de prensa de NASA sobre Imágenes MDI del lado oculto del Sol.

SOHO espía el lado oculto del Sol -- aprenda más sobre la técnica SWAN en este artículo de Science@NASA de 1999.