Marte se acerca

Reluciente con su característico color rojizo y claramente notable a la medianoche hacia el Sur, el planeta Marte se aproxima a la Tierra como no lo hacía desde 1988.
Imposible de ser confundido, Marte brilla hacia la constelación de Sagittarius encontrándose en el punto de su órbita conocido como oposición este miércoles 13 de junio. La oposición es el momento en que el planeta se aproxima más a la Tierra, ya que se encuentra alineado con nuestro planeta y el Sol, siendo visible toda la noche.

La gran diferencia es que no todas las opocisiones son iguales. Ocurren aproximadamente cada dos años ya que es el término en que el planeta rojo completa una órbita en torno al Sol. Sin embargo, su órbita precisamente, tiene la particularidad de ser una elipse muy excéntrica. Esto ocasiona que en algunas oposiciones Marte llegue a aproximarse hasta a 55 millones de kilómetros de la Tierra, considerándose estas oposiciones muy favorables. En cambio, en otras ocasiones puede estar en oposición y tan lejano como 101 millones de kilómetros, lo que es una oposición desfavorable.

Las oposiciones favorables ocurren aproximadamente cada quince años y la última se presentó en 1988. En esa ocasión, tuve la fortuna de encontrarme observando en el Observatorio de Mauna Kea, en Hawai y tuve la mejor vision de mi vida del planeta al verlo a través del telescopio de 2 m de la Universidad de Hawai, a más de 4000 metros de altura sobre el nivel del mar.

La siguiente oposición muy favorable ocurre en el 2003, pero de hecho ya la oposición de este año permite ver detalles del planeta rojo tales como el casquete polar y algunas manchas sobre su superficie, dependiendo del telescopio que se utilice.

Regularmente la observacion de Marte es frustrante, ya que su disco es en promedio muy pequeño. Hay que recordar que el diámetro de este planeta es casi la mitad del de la Tierra. Por ello, las oposiciones favorables dan la oportunidad de ver aspectos que normalmente están vedados. Por otra parte, hay que recordar que la superficie marciana es realmente la única superficie de un planeta que está a nuestro alcance, ya que si bien observamos los discos de Júpiter, Saturno y Venus, estamos viendo sus atmósferas y no su suelo directamente.

Cualquier persona aún con telescopios pequeños puede percibir estos detalles. Hay que enfocar primero con el ocular de menor aumento (o mayor milimetraje). Una vez que se tiene posicionado el planeta, puede colocarse un ocular con mayor aumento (menor milimetraje).

Marte recibirá a finales de año la visita del Mars Oddyssey que viaja hacia el planeta. Este planeta puede tener agua en el subsuelo y tener alguna forma de vida bacteriana. Es, indudablemente, el próximo objetivo a ser visitado por el ser humano en los programas de exploración espacial.

En México, para quienes deseen observar el planeta, el Área de Astronomía de la Universidad de Sonora colocará telescopios la noche del miércoles en la Plaza Emiliana de Zubeldia y el fin de semana es posible observarlo desde el Observatorio Astronómico del Centro Ecológico de Sonora.

Antonio Sánchez Ibarra es astrónomo del Observatorio Carl Sagan de la Universidad de Sonora (México).