Anticipo de las Perseidas

La lluvia de meteoros conocida como Perseidas tendrá su máximo el de este año el 12 de agosto. ¿Será un fabuloso espectáculo como el año pasado o una decepción bajo la luna? Levántate temprano y lo sabrás.

see caption Noches veraniegas y estrellas fugaces. Son una combinación inigualable. Esta es la razón por la que los observadores se apuntan a la lluvia anual de estrellas fugaces conocidas como Perseidas. Durante el máximo de la lluvia, que ocurrirá este año el 12 de agosto, docenas e incluso cientos de meteoros cruzan el cielo cada hora. Los observadores con cielos oscuros que permanecen levantados durante toda la noche pueden llegar a contar incluso ¡más de un millar!

Las esperadas Perseidas, tan puntuales como un reloj de pared, raramente fallan las espectativas. Sin embargo, el pasado año sobre esta fecha los entusiastas esperaban algo inusual: y las Perseidas decepcionaron. En la noche del máximo del año 2000, la Luna estaba casi llena. Apagó prácticamente todas las estrellas fugaces salvo las más brillantes.

Arriba: Jimmy Westlake obtuvo esta fotografía del paso de una perseida a través de las auroras boreales el 12 de agosto de 2000. Al fondo se ve el Hahn's Peak, un volcán extinto en Colorado. [más]

Los observadores salieron en gran cantidad. Quizás fue solo el simple hábito. No en vano, las Perseidas han presentado su espectáculo anual durante unos doscientos años. Los observadores veteranos llaman a la lluvia "Vieja Fe" [en España se las denomina "las Lágrimas de San Lorenzo"] y muchos de ellos creyeron que valdría la pena observarlas a pesar del brillo lunar.

Estaban en lo correcto. De hecho, ¡fue una noche que seguramente ningún observador olvidará!

Justo cuando los esperanzados observadores se acomodaban para una larga sesión de meteoros, el cielo estalló en colores. Una nube de gas electrificado proveniente del Sol (una "eyección de masa coronal"), de mil millones de toneladas, había impactado en el campo magnético terrestre y encendió las auroras en muchos lugares. Cortinas rojas y verdes y púrpuras danzaron a través del cielo en toda América del Norte, impresionando a los espectadores celestes.

Fue entonces cuando llegaron las Perseidas.

"No podía dar crédito a mis ojos," dijo un observador desde Bishop, California. Los meteoros brillantes de las Perseidas, numerosos después de todo, cruzaron a través de las Auroras Boreales. "La luz de la Luna casi no importó", añadió.

¡Nunca sabes qué puede ocurrir durante una noche bajo las estrellas!

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Arriba: Donal Schmutz registró esta fotografía de una débil perseida (visible en la parte inferior de la imagen aumentada) y una aurora boreal de color rosado sobre Hamblin Valley, Utah. [más]

Este año, los expertos esperan de nuevo una mediocre noche de Perseidas, y la razón suena familiar. El creciente de la Luna saldrá en la medianoche del domingo 12 de agosto. En la madrugada la Luna estará en lo alto del cielo, justo cuando se espera que la lluvia esté en su mejor momento. El brillo lunar reducirá la frecuencia en no más de 20 o 30 meteoros por hora.

"Y aún así es una maravillosa lluvia de meteoros que recomiendo que se intente observar," afirma el profesor de astronomía George Lebo, un Profesor Invitado en el Centro de Vuelos Espaciales Marshall de la NASA. "No importa donde vivas, la mejor hora para observar será entre la medianoche local y la madrugada de la mañana dominical, el 12 de agosto." (La medianoche local es la medianoche en tu zona horaria.) "Las Perseidas son una lluvia principalmente del Hemisferio Norte," añadió. Los observadores al sur del Ecuador no verán tantas estrellas fugaces como sus colegas del Norte.

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Arriba: El cielo visto por un observador en latitudes boreales medias, mirando hacia el Este a las 4:00 AM hora local el 12 de agosto de 2001. El punto rojo indica el radiante de las Perseidas. Aunque no se vean tantos meteoros, el impresionate trío de planetas (Júpiter, Venus y Saturno) recompensarán la salida observacional.

La observación de las Perseidas es sencilla. Simplemente hay que buscar un lugar oscuro, si es posible alejado de las luces de la ciudad, y mirar hacia una zona despejada del cielo. Los meteoros pasarán por encima de nuestras cabezas. Si recorres sus trazos hacia atrás, muchos conducirán a la constelación de Perseo, que contiene un punto del cielo llamado "el radiante de las Perseidas".

El radiante de las Perseidas se sitúa cerca del horizonte noreste a medianoche, pero escalará el cielo mientras transcurre la noche. En la madrugada, se encontrará a unos 70 grados sobre el horizonte noreste. La Luna (brillante y bella, aunque una verdadera inconveniencia) estará en la constelación vecina de Tauro. A modo de invitada molesta, la Luna seguirá a Perseo en su ascenso en el cielo nocturno.

see caption "No mires en la dirección de la Luna" advierte Lebo. Al contario, dirige tu vista algo más allá del radiante de las Perseidas, con la luna a tu espalda. Los meteoros de las Perseidas viajan lejos a través del cielo, por lo que no necesitas mirar directamente hacia Perseo para verlas. Un truco de los observadores experimentados de meteoros es ver una lluvia con brillo lunar desde la sombra de un edificio alto. El edificio bloquea parte del cielo pero también reduce el brillo lunar.

Arriba: Una perseida coloreada. Crédito & Copyright: S. Kohle & B. Koch

Los meteoros típicos de las Perseidas son tan brillantes como las estrellas de la Osa Mayor (y muchos de ellos bastante más brillantes). Si el 12 de agosto te quedas toda la noche, no te sorprendas si ves muchos bólidos que rivalizan en brillo con el planeta Venus. Ese tipo de meteoros pueden ser vistos incluso desde áreas urbanas con contaminación luminosa.

Cada meteoro de las Perseidas que veas este mes es un pequeño trozo del cometa Swift-Tuttle. Este cometa danza por el Sol con un periodo de 135 años y a su paso deja una cola de polvo. Estas partículas impactan contra la atmósfera terrestre a la velocidad de 59 km/s. La gran velocidad que llevan es la razón de que estas pequeñas partículas cometarias, no mucho más grande que granos de arena, produzcan tales espectáculos de luz. Las motas de polvo típicas se desintegran completamente a unos 100 km de altura sobre la superficie de nuestro planeta.

see captionLeft: Pequeños trozos como este están en el corazón de las impresioantes Perseidas. Esta en concreto tiene solamente 10 micrones de ancho. [más información]

La Tierra se adentró en las inmediaciones del tubo meteórico del Swift-tuttle a finales de julio, y actualmente los están registrando entre 3 y 5 perseidas por hora en el cielo horas antes del amanecer. El número de meteoros aumentará paulatinamente los días anteriores al máximo, mientras la Tierra se acerca al corazón del tubo. En algún momento del 12 de agosto, nos encontraremos un filamento concentrado de polvo comentario y la tasa meteórica se disparará. La lluvia por la que todo el mundo han estado esperando estará por fin en marcha.

Pero ¿valdrá la pena la espera? ¿Rivalizarán las Perseidas de 2001 con el extraordinario espectáculo del pasado año? ¿O decepcionarán en contra de todo pronóstico? ¡La mejor forma de comprobarlo es estar bajo el cielo el domingo por la mañana y verlo tú mismo!

Nota del editor: El 23 de junlio de 2001 un espectacular bólido pasó sobre la costa Este de EEUU. No fue una perseida madrugadora, sino un pequeño asteroide solitario que probalmente no tenía nada que ver con el cometa Swift-Tuttle.

Enlaces a la Red (en inglés)

La Extraordinaria Lluvia de Meteoros Geomágnética de las Perseidas -- (Science@NASA) Una tormenta geomagnética generó espectaculares auroras durante el máximo de la lluvia de las Perseidas del 2000.

Notas de la Red de Meteoros Norteamericana -- Agosto 2001, incluye información sobre las lluvia de las Perseidas y la mitología de la constelación de Perseo.

see captionDerecha: Herman Mikuz (Crni Vrh Observatory, Eslovenia) registró esta imagen del cometa 109P/Swift-Tuttle en 1992 durante su más reciente visita al interior del sistema solar. Las motas de polvo expulsadas por el Swift-Tuttle son la fuente de las Perseidas. [más]

Perseo -- más información sobre esta constelación de la Peoria Astronomical Society.

Historia de las Perseidas -- historia completa de la lluvia de las Perseidas desde el año 36 d.JC. a la actualidad, de la página de Gary Kronk Cometas & Meteoros.

Dudas habituales sobre Bólidos - Si has visto un bólido de las Perseidas y quieres aprender más sobre estos brillantes meteoros, échale un vistazo a este sitio de la Sociedad Americana de Meteoros.