Mira, la estrella cometa

El ESO confirma que 2001 KX76 es más grande que Ceres

El Observatorio Austral Europeo (ESO) ha publicado hoy un trabajo que confirma las sospechas de los investigadores estadounidenses: 2001 KX76 es el asteroide más grande del Sistema Solar.

El nuevo pequeño gigante

A comienzos de julio investigadores estadounidenses del Observatorio Lowell, del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) y del Observatorio del Gran Telescopio Binocular anunciaron que el objeto del Cinturón de Kuiper conocido como 2001 KX76 superaba en tamaño al asteroide (1) Ceres, quien ha ostentanba el récord entre los asteroides y cometas del Sistema Solar desde su descubrimiento en 1801.

Sin embargo, existían algunas dudas sobre este nuevo objeto, cuya órbita no estaba bien definida. Ahora, un grupo de astrónomos, usando datos del telescopio virtual Astrovirtel, han refinado la órbita y los parámetros físicos del 2001 KX76.

El 2001 KX76 tiene una órbita exterior a la de Plutón, quienes están situados dentro del Cinturón de Kuiper. El Cinturón de Kuiper es una región del Sistema Solar similar a la de un donut, donde se sitúan grandes cometas. El primer objeto del Cinturón, el 1992 QB1, fue descubierto en 1992 por los estadounidenses David Jewitt y Jane Luu. Parte de los objetos de este cinturón son llamados plutinos, puesto que poseen una órbita parecida a la de Plutón y su periodo de traslación está en relación simple con la de Neptuno (Plutón da dos vueltas alrededor del Sol en lo que Neptuno da tres).

Cómo determinar el tamaño de un plutino

El equipo de astrónomos alemanes, finlandeses y suecos han combinado observaciones de Astrovirtel con las de un telescopio de La Silla (Chile). Tras una búsqueda, encontraron imágenes de archivo del 2001 KX76 de años anteriores (alguna de 1982) y de esta forma redefinieron su trayectoria.

Gerhard Hahn, líder del grupo, explica que tuvieron suerte con las imágenes del observatorio de La Silla ya que «estas observaciones fueron realizadas para un proyecto totalmente diferente, y encontramos la imagen del 2001 KX76 justo en el borde» de las fotografías obtenidas por el instrumento WFI.

Conociendo con precisión la distancia a la que se encuentra de nosotros (unas 43 veces la de la Tierra al Sol) y asumiendo que el objeto refleja el 7% (como otro de la otros objetos del cinturón, como Varuna) el 2001 KX76 los astrónomos han calculado que tendría un diámetro de no menos de 1200 km. Si por el contrario asumen un albedo del 4% (similar al de núcleos cometarios) el límite inferior se situaría en los 1400 km.

Arno Gnaedig, un astrónomo aficionado alemán miembro del equipo fue quien refinó la órbita en su ordenador personal. «Para mí, este es un maravilloso ejemplo de la colaboración fructífera que puede ocurrir entre astrónomos aficionados y profesionales. Internet y el acceso a observatorios virtuales significa para los aficionados (situados muy lejos de los telescopios profesionales reales pueden hacer también importantes contribuciones».

La cuenta atrás de Plutón

Tal y como comentó Javier Andrés Licandro Goldaracena (Instituto de Astrofísica de Canarias) a info.astro en el mes de julio «ya llevamos dos años consecutivos descubriendo objetos de 1000km de diámetro en el Cinturón de Edgeworth-Kuiper. Es una clara indicación de que hay muchos más por descubrir». Por tanto, «no dudar que pronto Plutón dejara de ser el Rey de los TNOs, hay objetos más grandes esperando a ser descubiertos. Pocos argumentos aparte de los emotivos e históricos, van quedando para seguir considerando a nuestro viejo Plutón como el noveno planeta».