Congreso 'Comunicación de la Astronomía'

Entre le 25 de febrero y el 1 de marzo del presente año ha tenido lugar en el Museo de la Ciencia y el Cosmos de La Laguna (Tenerife) el congreso internacional Communicating Astronomy (Divulgación de la Astronomía).
Este congreso ha sido organizado por el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y en él se han reunido más de 60 expertos en divulgación, enseñanza, difusión y publicación de la Astronomía.

El congreso ha sido punto de unión entre astrofísicos, astrónomos aficionados, escritores, editores, divulgadores científicos y productores de televisión, dividiéndose los contenidos en varias sesiones: artículos y boletines profesionales, publicación de libros académicos, educación de la Astronomía, Astronomía popular y Astronomía en los medios de comunicación. El congreso concluyó con una conferencia pública sobre la búsqueda de vida extraterrestre.

Educación de la Astronomía

Una de las sesiones del congreso estuvo dedicada a la educación. Se insistió en la colaboración entre profesores, investigadores y estudiantes, y se trataron técnicas de enseñanza de la Astronomía. Una de las mayores ventajas de esta Ciencia es que es multidisciplinar, y se tocan conceptos de física, química, biología, geología, tecnología, historia, informática, etcétera, por lo que se recomiendan proyectos que abarquen varias disciplinas. No hay que olvidar que detrás de la observación de las estrellas tenemos la búsqueda de preguntas más transcendentales como ¿dónde estamos?, o ¿de dónde venimos?, y que es una de las causas de la atracción que pueden tener los estudiantes a la Astronomía.

No se olvidaron cómo el uso de Internet puede ampliar los horizontes de la educación astronómica. Existen proyectos en los que los propios estudiantes pueden pedir observaciones a telescopios profesionales habilitados a tal efecto (como ocurre en algunos centros del Reino Unido) o incluso, asesorados por profesionales, los propios estudiantes realizan las observaciones (como ocurre en Australia, donde no son pocos los centros que participan en el análisis de señales de radio astronómicas, algo que proporciona a los chavales una buena base en el caso de dedicarse a la Astronomía o a las Comunicaciones en su futuro profesional).

Una de las ponencias más destacadas en esta sesión corrió a cargo de Miquel Serra, quien comentó cómo se llevó el programa Leonidas 1999 por el IAC, en el que participaron cerca de 1500 estudiantes de secundaria y bachillerato españoles para conseguir la curva de actividad de la tormenta de las Leonidas. El proyecto fue un éxito rotundo, gracias también al excelente guión de prácticas que realizaron Luis Bellot y David Martínez junto al ponente.

Una de las conclusiones a la que se llegó fue el hecho de que la enseñanza de este tipo de conceptos en muchas ocasiones llega mejor si se realiza de manera más informar, e involucrando a los jóvenes en diversas actividades prácticas, algunas tan sencillas como puede ser el conteo de estrellas para evaluar las nefastas consecuencias de la contaminación lumínica.

Sin embargo, en este punto, estoy en desacuerdo con un comentario que se realizó durante la sesión, puesto que daba a entender cierta derrota bajo los efectos de la pérdida del cielo nocturno por las luces parásitas: aprender astronomía sólo a través del ordenador, que es como se empieza a hacer en las grandes ciudades, y sin hacer que los estudiantes miren hacia arriba de noche. La contemplación de un cielo nocturno completamente oscuro, aunque sea sin telescopio, es uno de los mayores espectáculos que nos puede ofrecer la Naturaleza, y no debemos perderlo.

Textos de Astronomía

Aunque la divulgación astronómica sea vital para atraer a nuevos estudiantes al mundo de la investigación, también son importantes los libros de texto, en todos sus niveles educativos: desde la enseñanza primaria a la universidad. Así, también el congreso trató el examen de la calidad de los contenidos de estos libros de texto.

Para muchos de los jóvenes del congreso, fue un verdadero placer contar con la presencia de Jay Pasachoff entre los asistentes, puesto que alguno de nosotros hemos crecido en el mundo de la Astronomía con el libro que escribió, hace ya más de quince años, junto con Donald Menzel: Guía de Campo de las estrellas y los planetas, de los Hemisferios Norte y Sur. Pasachoff discutió en su ponencia algunos aspectos importantes a tener en cuenta al realizar libros tanto de divulgación como de texto, presentándonos sus trabajos más recientes, y la nueva edición del libro antes citado.

Astronomía Popular

Si ya se indicaron algunos aspectos educativos de la Astronomía, nos encontramos a veces con problemas parecidos a la hora de divulgar la Astronomía a gente de todas las edades. Heather Couper impartió una curiosa ponencia en donde explicaba que, tanto en televisión como en libros, lo que más le gustaba a la gente eran los programas del corazón y los libros biográficos, esto es, los cotilleos varios. Puede que una de las formas en las que se puede llegar a explicar con más impacto los temas astrofísicos es enfatizando el factor humano de los descubrimientos, desarrollos e investigaciones científicas. Es más ameno y se llega mejor al público si se comenta cómo cierto científico ha ido desarrollando su teoría. Couper mostró algunos video de ejemplo, realmente interesante, pues conjugaban muy bien la persona del astrofísico y su estudio profesional (a veces, también personal) junto con una música muy animosa y espectaculares efectos de video.

Javier Méndez y Robert Greimel, del grupo ING (Isaac Group of Telescopes), de La Palma, también ofrecieron una ponencia sobre las actividades divulgativas que llevan a cabo en el observatorio, proporcionado estadísticas de las personas que suelen ir a visitar el centro y de las preguntas curiosas que a veces llegan a hacer.

Por parte del IAC, Begoña López explicó las diversas actividades que este centro realiza para la divulgación y enseñanza de la Astronomía, tanto en el propio Instituto como en los observatorios del Teide y del Roque de los Muchachos, así como las diversas campañas realizadas por Internet. Este tema fue tratado con más profundidad por Mark Kidger, quien también enfatizó su colaboración con astrónomos aficionados españoles, y explicó el funcionamiento de la lista de correo electrónico de cometas y meteoros, indicando la gran aceptación y éxito que está teniendo, puesto que algunos astrónomos aficionados están desarrollando ya técnicas casi profesionales, y no se debería desperdiciar la oportunidad de continuar y ampliar estas relaciones. Javier Díaz Castro contó la evolución de la lucha contra la contaminación lumínica en Canarias desde que se promulgó la Ley de Protección de la Calidad Astronómica de los Observatorios del IAC

Dentro de las sesiones de Astronomía Popular, también se hizo un resumen de las asociaciones y agrupaciones astronómicas en Europa, insistiéndose en su cercanía al ciudadano de a pie, y en sus esfuerzos no lucrativos por transmitir a todos su pasión por las estrellas.

¿Divulgan los astrofísicos lo suficiente?

Una de las ponencias más curiosas fue realizada por Luis Díaz e Inés Rodríguez (IAC). Durante el último mes repartieron un cuestionario entre los astrónomos profesionales para conocer sus relaciones con la divulgación astronómica: cada cuánto tiempo divulgaba, en qué medios, si les suponía mucho tiempo, cómo afectaba en el currículo del investigador, etcétera. En esta ponencia dieron a conocer los resultados preliminares de su estudio. Una de las conclusiones obtenidas es que, aunque se están desarrollando actividades y proyectos educativos, no son muchos los astrofísicos involucrados en ellos, aún siendo el IAC el centro investigador que más hace por la divulgación y enseñanza de la Astronomía.

Precisamente, Inés Rodríguez tiene un programa semanal de astronomía en la radio: Tiempo para el Espacio, es una de las secciones que cuenta el programa Canarias Innova, que comenzó a emitirse en julio de 2000 por Radio Nacional de España los domingos, pero sólo en las Islas Canaria). También se expuso en el congreso cómo funciona este espacio. El programa, que se centra en un tema específico, es discutido por varios expertos, incluyéndose noticias científicas y tecnológicas, reportajes, efemérides, historias de ciencia ficción, etcétera. La iniciativa partió de la Oficina de Transferencia de Resultados e Investigación (OTRI) del IAC, en colaboración con RNE.

Carmen del Puerto describió su trabajo en el IAC de conseguir explicar con un lenguaje sencillo los descubrimientos e investigaciones astronómicas que se realizan en el centro. Discutió el procedimiento a seguir a la hora de realizar las notas de presa que posteriormente son enviadas a los diversos medios de comunicación, ya sea radio, prensa o televisión, así como describir el material necesario para la confección de ilustraciones y animaciones audiovisuales para ilustrar cada noticia.

Videoconferencia con Patrick Moore

Sin lugar a dudas, uno de los momentos estelares del congreso fue la videoconferencia que se tuvo con Sir Patrick Moore, que se encontraba en los estudios de la BBC Británica en Londres. Patrick Moore es uno de los más reconocidos divulgadores de la astronomía, con libros tan famosos como Observar el Cielo o La Luna, pero aún es más conocido en el Reino Unido puesto que desde 1957 presenta en la BBC el programa Sky at Night (El cielo de noche), que ha tenido gran éxito, y merecedor de numerosos premios. Los participantes del congreso pudieron discutir con él aspectos de la divulgación de la Astronomía, proyectándose alguno de los momentos más importantes del programa en estos 45 años de realización del programa, como fue la entrevista que tuvo con Neil Amstrong poco después de volver de su viaje a la Luna en 1969.

ET: ¡ Por favor, llama a casa!

Éste fue el sugerente título de la divertida conferencia pública que impartieron Heather Couper y Nigel Henbest como punto final del congreso. Ambos son astrofísicos que actualmente dedican todo su tiempo a la divulgación de la astronomía, traduciendo y escribiendo libros, realizando documentales científicos (como la serie de la BBC Universo, de la que proyectaron algunos fragmentos realmente espectaculares) y promoviendo la Astronomía mediante conferencias. Durante su charla interactiva, que se prolongó más de dos horas con las preguntas de una muy animada audiencia, discutieron los aspectos más destacados de la búsqueda de inteligencia extraterrestre: explicaron la base de la vida, indicaron las posibilidades de vida pasado o presente en Marte y en otros lugares del Sistema Solar como en Europa, la luna de Júpiter que tiene una enorme capa de hielo bajo la que se cree que puede haber agua en forma líquida, los cometas y sus choques con los planetas, la bF.