Mira, la estrella cometa

Nueva explosión de U Geminorum

La variable de tipo cataclísmico U Geminorum ha vuelto al máximo después de 200 días. La Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables ha llamado a los aficionados para realizar un seguimiento especial a esta estrella.

Las novas enanas

Las estrellas de tipo U Geminorum (U Gem) son denominadas novas enanas. Las novas enanas están compuestas por una estrella compacta (una enana blanca) que es orbitada a no mucha distancia por una estrella de tipo solar en periodos de unas pocas horas.

Gracias a la gravedad de la estrella compacta, y a la poca densidad de la atmósfera de su compañera, la enana blanca roba material que se arremolina a su alrededor formando un disco de acreción. El disco está formado por gases que al caer hacia la enana blanca se calienta a temperaturas muy altas, tanto, que el disco llega a emitir en rayos X (luz más energética que la visible y la ultravioleta).

De forma semirregular, se produce una explosión, debido a que el disco de acreción ha acumulado ya una buena cantidad de material y éste cae sobre la enana blanca. Al caer, la enana calienta su superficie y brilla con mayor intensidad. Visto desde la Tierra la aparente estrella aumenta de brillo en varias magnitudes (de ahí la denominación de nova).

Las novas enanas (o U Gem) se subclasifican en tres categorías, cuyas estrellas variables tipo son también conocidas por los observadores: SS Cyg, SU Uma y Z Cam.

El modus operandi de U Gem

U Geminorum fue descubierta el 15 de diciembre de 1855 por J.R. Hind, cuando detectó una nueva estrella en la constelación de Géminis brillando en magnitud 9 que varios días después se había apagado hasta la 13. U Gem sorprendió a los expertos de la época porque era la primera vez que observaban un cambio tan grande de magnitud en un periodo tan corto de tiempo. Unos cien días después, el astrónomo Robert Norman Pogson volvió a encontrar brillante a la estrella.


Animación de U Geminorum visto desde la Tierra. (Larry Molnar).

En U Geminorum, la compacta enana blanca es orbitada con una periodo de tan sólo 4 horas 11 minutos. Cada 100 días aproximadamente, el material del disco de acreción cae sobre la enana y por tanto el sistema incrementa su brillo.

Adicionalmente, en U Gem se da la casualidad de que se pueden detectar eclipses cada 4 horas, al ser un sistema doble de estrellas cuyo plano orbital coincide casi en nuestra línea de visión. El rango de magnitudes que se muestra durante los eclipses es de toda una magnitud: desde un máximo de 14,0 a un mínimo de 15,1. Sin embargo, cuando U Gem entra en explosión, puede llegar a la magnitud 8.

Se necesitan observaciones

Este es uno de los intervalos de U Gem más largos, unos 203 días entre la actual y la anterior subida de brillo. La Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables (AAVSO) ha hecho un llamamiento a los aficionados para realizar un seguimiento completo de este máximo, puesto que se movilizarán los telescopios MMT (del Observatorio de Mount Hopkins, EEUU) y el Isaac Newton (del Observatorio del Roque de los Muchachos, Islas Canarias).

Debido al corto periodo orbital de U Gem, la AAVSO recomienda realizar estimaciones de magnitud cada 5 o 10 minutos durante todo el tiempo que sea posible, y anotar la fecha de observación con cuatro decimales para el día. Además, si se dispone de conexión a Internet, las observaciones deben enviarse cuanto antes.

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