Mira, la estrella cometa

La oposición favorable de Marte 2001

Y dígame usted ¿qué es eso de la oposición? ¿Acaso Marte quiere trabajar de funcionario en la NASA? Si quieres saber qué significa, este es tu artículo.

La oposición

Marte llega a oposición el día 13 jun 2001. Las oposiciones ocurren cada dos años. ¿Qué significa oposición? Los astrónomos denominan con este término al instante cuando el Sol, la Tierra y un planeta dibujan un tres en raya. Esto se aplica a todo los planetas con órbita exterior al nuestro: Marte, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón.

La oposición, además, indica el momento en el que el planeta y la Tierra están cerca de tener su máxima aproximación. En el caso de Marte, esta año será el día 21 jun 2001.

Las oposiciones de Marte se suceden cada dos años. Si Marte no se moviera en su órbita y estuviera quieto, habría una oposición de cada año: la Tierra completaría una vuelta alrededor del Sol para encontrar a Marte en la misma posición. Pero como Marte también tiene un movimiento de traslación, a la Tierra le cuesta un año más alcanzarlo.

El apogeo del Planeta Rojo

Aunque la oposición es el día 13, el máximo acercamiento de Marte y la Tierra sucederá el día 21 jun 2001. En ese entonces, el Planeta Azul estará situado a tan sólo 68 millones de kilómetros del Rojo.

Si las órbitas de Marte y la Tierra fueran perfectamente circulares, todas las oposciones serían igualmente favorables, ya que la distancia mínima entre las dos rocas sería la misma. Pero Marte tiene una órbita un poco achatada. Cada oposición sucede a una distancia diferente.

Existe un ciclo de entre 15 y 17 años en las oposiciones. Cada quinquenio, la Tierra encuentra a Marte muy cerquita, y luego va empeorando la distancia mínima de cada oposición. La actual oposición favorable de Marte es la mejor desde el año 1988, pero la mejor del ciclo será la del 2003.

El astrónomo del JPL-NASA Myles Standish, explicó que la próxima oposición en agosto del 2003 «la distancia entre la Tierra y Marte será la más pequeña que se ha visto al menos en los últimos 5000 años, y probablemente también antes de esa fecha». Standish explicó que en el 2003, Marte estará a tan sólo 55,7 millones de kilómetros de nuestro planeta. «La próxima aproximación tan cercana como la del 2003 será la de agosto del año 2287».

¿Y para qué sirve una oposición?

No es lo mismo leer un periódico a medio metro que a dos. Para los astrónomos, tanto profesionales como aficionados, las oposiciones son la oportunidad la pintan calva de echarle un vistazo a la superficie de Marte desde la Tierra. Aunque hay sondas orbitan al planeta rojo, estás nos envían información sobre zonas concretas de su superficie (aún llamándose Observador Global de Marte).