Mira, la estrella cometa

Desorientados en el Espacio

En un mundo extraño - donde arriba y abajo no tienen significado - los humanos pueden sentirse confundidos y desorientados -  y tal vez un poco mareados.
ver
 leyenda Imagínese despertando, alarmado por el brillante destello de un rayo cósmico dentro de sus ojos. Aturdido por el sueño, usted se pregunta ... ¿en qué dirección es arriba? ¿Dónde están mis brazos y piernas? A esto agregue un poco de vértigo y suaves fantasías ocasionales, y empezará a entender lo que es vivir en órbita.

Claro que no siempre la situación es tan negativa -- de otra manera, ¡nadie querría ser astronauta! Sin embargo los viajeros espaciales que se aventuran por primera vez pueden sorprenderse al experimentar algunas sensaciones extrañas que los confunden y divierten al mismo tiempo.

Arriba: Cinco astronautas toman un descanso dentro del Módulo Destino (Destiny) de la Estación Espacial Internacional (International Space Station). En caída libre orbital, su pose patas arriba ante la cámara no causa problemas tales como cabellos fuera de lugar o sangre fluyendo hacia lacabeza.  [más información]

Considere, por ejemplo, "arriba" y "abajo." En la Tierra siempre sabemos donde es arriba por que la gravedad nos lo indica. Tenemos sensores en el oído interior, que son parte del sistema vestibular del cuerpo, y éstos pueden detectar la atracción de la gravedad. Tales sensores comunican al cerebro la información sobre la orientación de nuestro cuerpo.

En el espacio, sin embargo, el sistema vestibular no detecta la atracción de la gravedad. De un momento a otro, el mundo puede estar en desorden.

El ex-astronauta Robert Parker recuerda: "Una de las preguntas que nos hicieron durante nuestro primer vuelo fue, «Cierre los ojos ...ahora, ¿cómo sabe en qué dirección es arriba?»" Con los ojos cerrados, él no podía decirlo. El significado de arriba y abajo había desaparecido.

Otro astronauta informó sobre una extraña experiencia al despertarse un día y encontrarse en órbita. Cuando abrió los ojos, ¡la habitación estaba rotando alrededor de él!

O al menos eso parecía.

ver leyenda En la Tierra, el astronauta solía dormir siempre sobre su lado derecho. A causa del hábito, su cerebro se acostumbró a que "arriba" estuviera a su izquierda al despertar. En el Espacio, el astronauta se despertó y encontró el cielo raso directamente encima de su cabeza. Mientras su cerebro se acostumbraba, él esperimentó una sensación extraña. "Mi punto de referencia rotaba en dirección de las agujas del reloj hasta que [la habitación] quedó alineada con mi sentido personal de arriba", recuerda. "La sensación era tan definida y tan fuerte que casi me podía sentir [girando] en dirección opuesta."

Arriba: El sistema vestibular es una red de canales y cámaras llenas de líquido dentro del oído humano, que nos ayuda a mantener el equilibrio y a detectar hacia dónde es arriba. [ más información]

En las historias de ciencia-ficción, los viajeros espaciales muy raramente sufren esta clase de problemas. En Viaje a las Estrellas , por ejemplo, la nave USS Enterprise posee un sistema de gravedad artificial que provee indicaciones de dirección para la tripulación. El Capitán Kirk nunca se levanta de una cama patas arriba.

Pero sin la ayuda de un sistema de gravedad artificial, los diseñadores de la Estación Espacial Internacional y el Trasbordador Espacial,ambos reales, deben recurrir a los más diversos trucos para establecer una referencia de donde es "arriba." Por ejemplo, todos los módulos de la EEI tendrán una orientación hacia arriba. De igual manera, los letreros en las paredes estarán en la misma dirección.

El especialista de misiones del trasbordador espacial, John-David Bartoe recuerda sus primeros días en órbita: "Seguí el consejo de mi comandante, Gordon Fullerton. El nos recomendó que durante los primeros dias, nos mantuviéramos orientados con respecto a los letreros en las paredes y con respecto a los otros miembros de la tripulación. Para mí, esta recomendación funcionó muy bien.

ver
 leyenda "Después del segundo día me volví más atrevido y me colocaba con la cabeza hacia abajo, para entretenerme -- ¡No tuve ningún problema!"

Derecha: ¡Abra bien la boca! El Comandante del Skylab 2 Charles Conrad, se somete a un examen dental administrado por el Oficial Médico Joseph Kerwin en la sala médica del Skylab.  [ más información]

El sistema vestibular no es el único afectado por la ausencia de la gravedad. El sistema propioceptivo -- es decir, los nervios en los músculos y articulaciones del cuerpo que nos informan dónde se encuentran nuestros brazos y piernas sin tener que mirarlos -- puede también ser engañado. Sin el peso en las articulaciones causado normalmente por la atracción de la gravedad, este sentido es algunas veces reducido en su función

"Durante mi primera noche en el espacio, cuando estaba empezando a dormir," recuerda un astronauta del Apolo, "me di cuenta que de pronto había perdido la sensación de ... mis brazos y piernas. Mimente me decía que mis extremidades no estaban en su puesto. Sin embargo, con una orden consciente para mover mis brazos y piernas, estas aparecieron instantáneamente - para luego desaparecer nuevamente cuando me tranquilicé."

Otro astronauta del programa Gemini informó sobre unincidente cuando caminaba en la oscuridad, durante una misión.El vio un reloj incorpóreo brillando en la oscuridad y flotando en frente de él.. ¿De dónde había aparecido? Momentosdespués, se dió cuenta que era el reloj que llevaba puesto en su propia muñeca.

Esta clase de desacuerdos entre lo que ven los ojos y lo que siente el cuerpo pueden desatar una enfermedad llamada "mal del espacio." Los científicos creen que es muy parecido al "mareo" que puede desatarse en la Tierra cuando uno trata de leer en un vehículo en movimiento. El oído interior detecta el movimiento del vehículo,pero los ojos -- mirando a una página llena de palabras inmóviles -- no lo hace.

ver leyenda "Cuando las personas viajan por el espacio, muchas de ellas se enferman del mal del espacio," dice el Dr. Victor Schneider, Oficial de Investigación Médica del Programa de Investigación Biomédica y Contramedidas (Biomedical Research and Countermeasures) de la NASA. Aunque algunos astronautas aparentemente son inmunes al mal del espacio, la mayoría desarrollan síntomas que pueden ir desde un leve dolor de cabeza hasta vértigo y náuseas. En casos extremos el vómito prolongado puede hacer que un astronauta se deshidrate y quede desnutrido.

Izquierda : Antes de viajar al espacio los astronautas tratan de aclimatar sus cuerpos al espacio montando en el "cometa del vómito" -- un avión KC-135 que vuela en arcos parabólicos para crear cortos periodos de gravedad cero.

Afortunadamente, el cerebro se adapta rápidamente. Aprende a confiar en lo que ven los ojos y a reprogramar las señales del sistema vestibular para solucionar el desacuerdo. "El mal del espacio desaparece después de unos tres dias, aunque algunos astronautas pueden sufrir una recaída en cualquier momento durante la misión," dice Schneider.

En realidad, la aparición del mal del espacio es caprichosa -- cuándo aparece y quienes la van a sufrir es muy difícil de predecir. Algunos astronautas que muestran una tolerancia excepcional al mal del espacio cuando pilotean aviones a chorro, sufren los peores síntomas cuando llegan al espacio. "Esto ocurre de igual modo en laTierra," agrega Schneider. "Por ejemplo, los gimnastas que ejecutan acrobacias y no sufren del mal pueden enfermarse en una montaña rusa o en el asiento trasero de un vehículo en movimiento."

Resolver el problema de cómo prevenir el mal del espacio- y como tratarlo cuando aparezca - es una tarea de alta prioridad para NASA. Por esta razón, en 1997, NASA participó en establecer el Instituto National para la Investigación Biomédica Espacial, National Space    Biomedical Research Institute (NSBRI  por sus siglas en inglés), en donde los investigadores estudian cómo los humanos se adaptan a la gravedad cero y cómo desarrollan "contramedidas" para contrarrestar enfermedades como el mal del espacio.

ver
 leyenda Derecha: Investigadores del NSBRI preparan a un paciente para pruebas de reflejos vestíbulo-oculares, las cuales evalúan la función del oído interior. [ más información]

La mayoría de las investigaciones del NSBRI se llevan a cabo en la Tierra y pueden beneficiar a millones de pacientes que nunca van a alejarse de nuestro planeta. Por ejemplo, se estima que dos millones de adultos americanos sufren de inhabilidad física crónica por vértigo u otras dificultades con el equilibrio. Y también que casi una cuarta parte de las visitas a salas de emergencia incluyen un síntoma de vértigo. Averiguando porqué nos desorientamos en el espacio ¡puede traer muchos beneficios para la Tierra!

Entre los temas principales  que se encuentran actualmente bajo investigación en el NSRBI están incluidos la psicología de vuelos de largaduración, los cambios físicos a los huesos y músculos en gravedad cero y, claro está, la adaptación del sistema vestibular. Science@NASA  explorará estos temas y otros en una serie de futuros artículos sobre los humanos en el espacio.

Nota del Editor:  Las citas de los astronautas anónimos en esta historia son extractos del estudio "Información anecdótica sobre el Síndrome de Adaptación Espacial" por Harrison H. Schmitt y Donna Jane Reid. Los nombres de los astronautas fueron omitidos en el estudio por razones de privacidad, y por consiguiente son también omitidos en este artículo.De igual manera, el párrafo inicial de esta historia menciona destellos de luz vistos por los astronautas dentro de los ojos. Estos son causados por rayos cósmicos e inicialmente fueron reportados por los astronautasdel Apolo. Haga clic aquí para más información.

Enlaces a la Red (en Inglés)

La Gravedad Duele (pero hace bien) -- (Science@NASA) Cosas extrañas pueden pasarle al cuerpo humano cuando las personas se aventuran hacia el espacio - y la atracción de la gravedad desaparece.

Spaceresearch.nasa.gov -- La Oficina de Investigaciones Biológicas y Físicas de NASA financia la búsqueda de contramedidas para las sensaciones poco mundanas del espacio.

Mal de Movimiento Espacial -- Space Motion Sickness, en Inglés, una hoja de información del Centro de Investigaciones Ames de NASA.

ver leyenda Beneficios para la Tierra -- los astronautas no son los únicos que se benefician del conocimiento sobre adaptación de los humanos a gravedad cero.

Laboratorio de Fisiología Ambiental -- investigaciones sobre la adaptación del cuerpo humano al espacio, del Centro Espacial Johnson de NASA

Derecha: A pesar del mal del espacio y desorientación ocasional, ¡el vivir en el espacio puede también ser agradable! Haga un clic en la imagen para ver una película mpg de 2.4 MB que muestra a los astronautas del Skylab haciendo acrobacias espaciales.

Laboratorio de Fisiología Espacial -- del Centro de Investigación Ames de la NASA

Instituto National para Investigación Biomédica Espacial -- Página Principal

Mapa de la Ruta Crítica -- hacia la exploración y desarrollo del espacio

Sistema Vestibular -- de EarthSky.com