Dentro de la tormenta

Mientras que la mayoría de la gente intenta alejarse de los peligrosos huracanes de este año, los científicos de la NASA ¡intentarán volar justo dentro de ellos!

ver leyenda Conforme avanza la temporada de huracanes de este año, un grupo de investigadores que participa en un estudio de la NASA permanece a la espera. Preparados con aeroplanos, vehículos aéreos robotizados y toda una flotilla de sofisticados instrumentos, los científicos están listos para salir al encuentro de éstas tormentas - potencialmente mortales. Esta expedición permitirá recolectar datos de vital importancia para mejorar los modelos y las predicciones acerca de los huracanes. 

Este grupo de científicos es parte de el EXperimento de Convección y Humedad (en inglés C onvection And Moisture EXperiment ó simplemente CAMEX-4) -- el cuarto en una serie de investigaciones patrocinadas por el programa Iniciativa para las Ciencias de la Tierra (Earth Science Enterprise). La misión une a investigadores de 10 universidades, cinco centros de investigación de la NASA y de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (National Oceanic and Atmospheric Administration ó NOAA).

Arriba: Los huracanes son los sistemas de tormentas más grandes de la Tierra, con vientos que llegan a alcanzar velocidades devastadoras de ¡hasta 320 km/h(200 Mph)!. Los científicos usarán los datos obtenidos por CAMEX-4 para mejorar sus modelos de huracanes y sus capacidades de predicción, que con el tiempo ayudarán a salvar vidas y propiedades. Esta imagen del Huracán Elena fué tomada desde el transbordador espacial en 1985. 

La misión de este año comenzó el 16 de agosto y continuará hasta el 24 de septiembre, y tendrá como base la Estación Aérea Naval (Naval Air Station) en Jacksonville, Florida -- que tradicionalmente ha jugado el papel más activo durante la temporada de huracanes. Durante el experimento CAMEX-4, los investigadores recolectarán datos de muchas fuentes, incluyendo vehículos aéreos con y sin piloto, observaciones de satélite y de radar en tierra. Una característica particular de esta misión es que cada tormenta será monitoreada simultáneamente a 65,000 pies sobre el nivel del mar. 

La temperatura, presión, humedad, precipitación, velocidad del viento, relámpagos y el tamaño de cristales de hielo son ejemplos del tipo de información que será recolectada. Se espera que estos datos profundicen la visión de los investigadores de huracanes y meteorólogos, quienes siempre están pugnando por un mejor entendimiento de éstas tormentas.

"Una razón por la cual la NASA estudia los huracanes es optimizar la manera en que se utiliza la información obtenida con los recursos de NASA como lo son sus satélites, y de este modo, poder alertar de manera más eficiente al público estadounidense y del resto del mundo que es afectado por los huracanes", dijo Robbie Hood,científico de la misión CAMEX en el Centro Marshall para Vuelos Espaciales (Marshall Space Flight Center) de la NASA.

Abajo: El aeroplano de investigación a grandes altitudes ER-2 de la NASA será usado en el experimento CAMEX-4 para recolectar datos científicos a una gran altura por encima de las tormentas. La resemblanza de este avión con un U-2 no es una coincidencia -- el ER-2 es una variante no-militar de el famoso avión espía.

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"Durante la última misión del programa CAMEX en 1998, volamos sobre los huracanes y obtuvimos una gran cantidad de datos, muestreando las regiones superiores de los huracanes a una altitud de 35,000 pies (10,600 metros) o más", dijo Hood. "Este año, estamos haciendo más preguntas, tales como "¿De qué manera se intensifica un huracán?", ó "¿Cuál es su potencial de precipitación lluviosa cuando llega a la costa?". El número más grande de muertes relacionadas con huracanes se debe a las inundaciones en las zonas continentales, de modo que la precipitación es algo que debemos monitorear muy de cerca".

El equipo CAMEX planea volar hacia la temporada de huracanes a bordo de dos aviones de la NASA, el ER-2 y el DC-8, ambos provenientes del Centro Dryden para Investigaciones sobre Vuelos (Dryden Flight Research Center) en Edwards, California. Llevando consigo una serie de instrumentos, estos aeroplanos volarán sobre, a través y alrededor de algunos huracanes conforme éstos se aproximen a tierra en la zona del Caribe, el Golfo de México o a lo largo de la costa de los Estados Unidos.

Izquierda: El experimento CAMEX-4 tendrá su base en las afueras de Jacksonville, Florida, y estudiará tormentas cerca de la costa Este de los Estados Unidos, el Caribe y el Golfo de México, lugares que son blanco principal de los huracanes. Haga click en la imagen para ver una versión completa del mapa.

El DC-8, equipado con instrumentos que medirán la estructura de las tormentas, sus ambientes y sus cambios de intensidad y dirección, volará dentro de las tormentas a una altura de entre 35,000 y 40,000 pies (10,700 a 12,200 metros). Al mismo tiempo, el ER-2, un avión para investigación de gran altitud especialmente equipado, volará por encima de las tormentas a una altura de 65,000 pies (19,800 metros).

La NASA también está financiando los vuelos de varios vehículos aéreos sin piloto llamados Naves Aéreas Robóticas tipo Aerosonda (en inglés Aerosonde Aereal Robotic Aircraft), que se manejan en conjunto con la Universidad de Colorado (University of Colorado) en Boulder. Los pequeños aeroplanos robot, diseñados para la recolección de datos meteorológicos sobre los océanos y zonas remotas, operarán sobre el Océano Atlántico Norte, haciendo observaciones en las zonas bajas de la atmósfera. Esta será la primera ocasión en que se usarán vehículos sin piloto en una operaciónde este tipo. Las aerosondas pasarán por encima de la superficie del océano recolectando datos sobre la temperatura atmosférica,presión, humedad relativa y vientos -- datos que no pueden ser obtenidos de ninguna otra manera.

Y aunque investigar huracanes es el objetivo principal de CAMEX-4, otra serie de vuelos independientes estudiarán la estructura de las tormentas, los sistemas de precipitación y los perfiles de vapor de agua enla atmósfera.
Esta parte del CAMEX-4 se conoce como el Proyecto de Microfísica del Área de los Cayos ( en inglés Key Area Microphysics Project ó KAMP). El proyecto busca obtener mejores estimaciones de las precipitaciones por medio de instrumentos de microondas activos y pasivos -- equipos que detectan precipitaciones y agua superficial midiendo las emisiones naturales en microondas provenientes de las nubes, el hielo que se encuentra en las nubes, la lluvia y el agua superficial. Los vuelos del KAMP serán de aproximadamente 300 millas náuticas (560 km) desde Key West, Florida.

Derecha: Esta imagen muestra las mediciones de precipitación del huracán Bonnie hechos con el Radiómetro Avanzado de Precipitaciones en Microondas (Advanced Microwave Precipitation Radiometer ó AMPR) a bordo de la nave ER-2 durante la campaña CAMEX-3 en 1998. Los científicos pueden usar estos datos para mejorar su conocimiento acerca de la dinámica de los huracanes. Haga click en la imagen para ver un gráfico que muestra cuatro vistas distintas del Bonnie tomadas por el AMPR.

Interponerse en el camino de estas tormentas violentas además de volar dentro de sus núcleos ventosos, es ciertamente un trabajo peligroso, pero gracias a estos cazadores de tormentas, la gente estará mejor informada de cuándo y dónde atacará un huracán en el futuro.

El estudio de los huracanes es parte del programa Inicitiativa para las Ciencias de la Tierra de la NASA. Este proyecto a largo plazo tiene como objetivo lograr un mejor entendimiento del sistema terrestre y los efectos de los cambios naturales y artificiales provocados por el hombre en el medio ambiente.

Enlaces en la Red

CAMEX-4-- página principal desde el Centro Marshall para vuelos espaciales (Marshall Space Flight Center ó MSFC) de la NASA.

Hechosdel CAMEX-4 -- información sobre el Experimento de Humedad y Convección, en formato Adobe PDF.

Ultimas noticias del CAMEX-4 -- desde el MSFC

Huracanes: Cómo funcionan y qué hacen -- Lo que sabemos sobre los huracanes, desde el sitio oficial del programa Iniciativa para las Ciencias de la Tierra (Earth Science Enterprise) de la NASA.

Iniciativa para las Ciencias de la Tierra de la NASA -- Página Principal.

Centro Nacional de Huracanes -- Página Principal.

Ciencia Aérea del Centro Dryden para Investigaciones sobre Vuelos (Dryden Flight Research Center) de la NASA -- información sobre los aeroplanos de investigación ER-2 y DC-8

Lo Que Hay Detrás de un Huracán -- Artículo de Science@NASA (en inglés): Dos satélites de la NASA dan a los científicos un punto de vista sin precedentes de lo que sucede detrás de las oscuras nubes que se hallan en la parte más alta de las grandes tormentas giratorias.

El Ultimo Huracán -- Artículo de Science@NASA (en inglés). La campaña final del equipo de CAMEX-3 vuela hacia el huracán George.

El Huracán Bonnie Muestra una Figura en Forma de Torre en el Radar de Satélite -- Artículo de Science@NASA (en inglés). El radar de satélite del CAMEX-3 muestra una chimenea de nubes con forma de montaña