Mira, la estrella cometa

Científicos españoles fotografían nuevos superplanetas

El pasado día 24 la CNN publicó un artículo donde informaba sobre nuevas imágenes de un posible planeta. Uno de los protagonistas nos detalla de primera mano los pormenores de la investigación.
La fuente original de la noticia corresponde a una nota de prensa que se emitió en Hawaii, con motivo de la presentación de un objeto, SOri70, en el IAU Symposium núm. 211 sobre enanas marrones que ha tenido lugar en Waikoloa. Adicionalmente SOri70 es objeto de un artículo, que ha sido acogido positivamente para publicarse en el Astrophysical Journal.

SOri 70 podría tratarse de una enana marrón vieja del campo situada en las cercanías solares o bien de un objeto joven muy poco masivo del cúmulo de Sigma Orionis, en cuyo caso tendría una masa estimada de unas 3 masas de Júpiter. A pesar de que nuestras estimaciones de probabilidad de contaminación por parte de enanas marrones del campo nos indican que esta es baja, no podemos descartar con este único objeto la primera opción.

La explicación de la existencia de objetos tan poco masivos de manera aislada supone un desafio a los modelos actuales de formación.

La investigación se llevó a cabo mediante imágenes en el óptico (Telescopio Keck) y el infrarrojo (Telescopio William Herschel) que nos permitieron encontrar un candidato muy rojo y débil, SOri70. Posteriormente, hemos tomado un espectro en el telescopio Keck, que nos ha permitido determinar que se trata de un objeto muy frío (Teff~800 °K) de tipo T o metano (nueva clase espectral Teff=1500-800 K, que se caracteriza por la presencia en el infrarrojo de fuertes bandas de absorción de metano, de manera similar a los planetas gigantes de nuestro sistema solar).

El trabajo de SOri70 ha sido llevado a cabo desde el Instituto de Astrofísica de Canarias (Rafael Rebolo, José A. Caballero y yo mismo), en colaboración con M. Rosa Zapatero Osorio (LAEFF).

El descubrimiento se enmarca dentro de los esfuerzos que venimos realizando por caracterizar los objetos de masas planetarias aislados (M < 0,013 Msol, límite de masa para la fusión del deuterio) en el cúmulo de Sigma Orionis.

(( Foco )) - Víctor R. Ruiz

SOri 70 se suma a los posibles objetos de masa planetaria que podrían estar flotando libremente en el espacio y que fueron descubiertos, entre otros, por astrónomos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC). Estos objetos aún no tienen denominación propia, cuestión que suscitó un intenso debate en el último simposio de la Unión Astronómica Internacional sobre enanas marrones.

Las enanas marrones son objetos mucho más masivos, a partir de 13 masas jovianas. Es entonces cuando estas enanas fusionan durante algún tiempo deuterio. Recordemos que lo que caracteriza a una estrella es precisamente la fusión de elementos en su núcleo. Las enanas marrones son, pues, estrellas abortadas. Éstas fueron descubiertas también por astrofísicos del IAC en 1994. Sin embargo, en el año 2000, y por sorpresa, se han encontrado objetos aún menos masivos que las enanas marrones flotando libremente en el espacio interestelar.

Las preguntas que surgieron entonces son muchas, e importantes. ¿Cómo han llegado ahí? ¿Son planetas huérfanos, que tras formarse en un disco protoplanetario han sido expulsados? ¿O realmente se forman a partir de nubes de material interestelar? El tiempo, y los científicos, dirán.

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