Mira, la estrella cometa

Beagle 2: ¿En un cráter?

Sin noticias de la Beagle 2, continúan las especulaciones de su situación.

Sin noticias de Beagle 2

Hasta hoy, todos los intentos por contactar con la sonda han sido infructuosos. A las 10h Tiempo Universal (GMT) de hoy, la Mars Odyssey de la NASA, en órbita marciana, intentó nuevamente escuchar a la Beagle 2 sin resultados positivos.

Desde el 28, el radiotelescopio Lovell del Observatorio de Jodrell Bank (Reino Unido), no puede escuchar a la Beagle 2, debido a que Marte no está sobre el horizonte del observatorio cuando la sonda está transmitiendo su señal.

Las próximas oportunidades de la Odyssey serán esta tarde a las 20h TU y mañana 31 dic 2003 a las 9h TU. A partir de ahí, será la Mars Express la que se haga cargo de la búsqueda, pero no antes del día 4 de enero. La Odyssey se dedicará a establecer contacto con el rover de la NASA Opportunity, que llega también el día 4 ene 2003 a la superficie del Planeta Rojo.

¿Un cráter?

Entre las hipótesis barajadas como posibles causas de la incomunicación, se ha señalado la existencia de un cráter en la zona de aterrizaje. Gracias a las imágenes obtenidas por el orbitador Mars Global Surveyor tan sólo 20 minutos después del descenso de la Beagle 2, se comprueba que la meteorología era buena y no jugó un papel destacado.

Gracias a dicha fotografía de gran resolución, se ha identificado un cráter de 1 km de diámetro aproximadamente en el centro de la elipse de aterrizaje (zona donde podía caer la sonda). Los responsables de la misión creen que las probabilidades de que la Beagle 2 haya caído en el interior del cráter son mínimas, pero en dicho caso, se habrán dado complicaciones: las rocas situadas en el cráter, o en sus alrededores, podrían haber dificultado tanto el descenso, como el despliegue de los paneles solares así como las comunicaciones. Además, si las paredes son altas, restaría visibilidad a los orbitadores o radiotelescopios.

Apoyo oficial

En la rueda de prensa de ayer del equipo de Beagle 2, compareció el Ministro de Ciencia e Innovación británico para dar todo su apoyo al proyecto. Lord Sainsbury afirmó que «aunque estamos desanimados por que las cosas no han salido según el plan, tenemos la determinación de que la búsqueda debe continuar, tanto para contactar con la Beagle 2 como para responder a la pregunta a largo plazo de si existe vida en Marte».

En palabras del ministro, «siempre hemos reconocido que Beagle 2 era un proyecto de alto riesgo y hay que evitar la tentación de hacer en el futuro sólo proyectos de bajo riesgo».

Además, Sainsbury añadió que «a largo plazo necesitamos trabajar con la ESA para asegurar que de alguna forma hay un Beagle 3 que lleve más allá esta tecnología. Espero que el programa Aurora, que está siendo desarrollado por la ESA en estos momentos, llevará más lejos este tipo de exploración robótica».

Resumen

Beagle 2 debe su nombre al HMS Beagle, barco en el que Charles Darwin viajó por todo el mundo, incluidas las islas Galápogos. Se trata de un pequeño explorador con forma de reloj de pulsera, que una vez en la superficie, se abre y despliega varios pétalos (la mayor parte de ellos, paneles solares). Ha sido construido, y es operado, por el Reino Unido, en colaboración con la ESA.

La Mars Express es una sonda construida en tiempo y presupuesto récord por la Agencia Espacial Europea (ESA). Utiliza instrumentos y tecnologías de Rosetta y Mars 96. Sus objetivos serán realizar varios mapas de Marte de gran detalle, el más importante, uno de agua bajo la superficie.

Cronología

  • 4 jun 2003: Lanzamiento de la Mars Express en un cohete Soyuz.
  • 19 dic 2003: La Beagle 2 se desprende de su nodriza Mars Express.
  • 25 dic 2003
    • 03h Tiempo Universal (GMT). La Beagle 2 desciende a la superficie de Marte.
    • Pocas horas después, hacia las 7h TU, la Mars Odyssey intentó la primera conexión, sin éxito.
    • Hacia las 23h TU, le siguió la antena de Jodrell Bank.
  • 26 dic 2003
    • 18h TU: la Mars Odyssey realizó otro intento.
    • 23h TU: Antena Lovell de Jodrell Bank. Resultado: silencio.
  • 27 dic 2003
    • 6h TU: Mars Odyssey.
    • 23h TU: Antena Lovell de Jodrell Bank (Reino Unido) y antena de la Universidad de Stanford (EEUU).
  • 28 dic 2003
    • 19h TU: Mars Odyssey.
  • 29 dic 2003
    • 8h TU: Mars Odyssey.
  • 30 dic 2003
    • 7h TU: Mars Odyssey.
    • 20h TU: Mars Odyssey.